Meest bekende Napa

Napa Valley is waarschijnlijk het meest bekende wijnbouwgebied van California., zeker binnen de grotere North Coast AVA. Het zal voor altijd worden geassocieerd met de blinde proeverij van het Oordeel van Parijs in 1976. Hierbij beoordeelden enkele van ‘s werelds beste fijnproevers Napa Cabernet Sauvignon van Stag’s Leap Wine Cellars boven de geclassificeerde Bordeaux. Zie ook in de geschiedenis van California hoe Napa in één klap de meest bekende en begerenswaardige wijnenter wereld werden. In de daaropvolgende 40 jaar is Napa Valley van enkele tientallen wijnmakerijen naar enkele honderden gegaan. Handelsorganisatie Napa Valley Vintners heeft 500 leden, maar werd in 1944 opgericht door slechts zeven wijnboeren.

De regio ontving in 1981 de aanduiding AVA, waarmee het de eerste appellatie van Californië is en de tweede van het land. In de decennia daarna hebben de telers en wijnmakers in de regio gewerkt aan een beter begrip van het klimaat en de bodemsoorten binnen de AVA.  Ze hebben daarbij geleerd dat de regio eigenlijk veel verschillende meso- en microklimaten herbergt. Elk geschikt voor specifieke druivensoorten en wijnbereidingsstijlen. Dit heeft geresulteerd in de toekenning van 16 afzonderlijke sub-appellaties.

Napa ligt ten oosten van Sonoma County. De zuidelijk gelegen provincie hoofdstad met gelijknamige naam Napa ligt ongeveer op 55km afstand van San Francisco. Het is één van de kleinere counties binnen California, maar omvat met 200.000ha aan aangeplante wijnstokken. Dit is slechts 4% van de totale Californische wijnproductie. Toch, dankzij de premiumprijzen, is het goed voor 30% van de wijneconomie van California.

Napa-weetjes

 In Napa Valley heerst een mediterraan klimaat met warme zomers (33C) en koele, natte winters (met een gemiddelde temperatuur van 2.8C). Napa ligt op dezelfde hoogte als Setúbal in Portugal, het Spaanse Alicante, Calabrië in Italië en de Griekse Ionische eilanden. Naarmate je verder naar het noorden gaat, wordt het steeds warmer. Daarom dat er een ruime keus aan wijnstijlen te vinden zijn.

Van de ongeveer 40 druivensoorten die in Napa Valley zijn aangeplant, is Cabernet Sauvignon de meest productieve. Het is goed voor meer dan 50% van de wijngaarden die hier zijn aangeplant. Het is de kenmerkende wijn van Napa Valley. Daarnaast vindt je ook Chardonnay, Merlot, Pinot Noir, Sauvignon Blanc en Zinfandel.

Wanneer op de fles “Napa County” staat vermeld, dient minimaal 75% van de gebruikte druiven in Napa County verbouwd te zijn. Bij de vermelding van “Napa Valley AVA”, dient minimaal 85% van de druiven uit de Napa Valley AVA afkomstig te zijn. Daarmee heeft Napa Valley AVA dus strengere eisen. Indien binnen Napa Valley AVA het druivenras op het etiket staat vermeld, betekent dit dat minimaal 75% van dat ras gebruikt is voor de wijn. Tenslotte kan op een fles “Napa Valley Estate staan vermeld. Dit betekent dat 100% van de wijn afkomstig is van druiven die op het land van de wijnmakerij zijn geteeld. En de wijnbereiding ook in Napa Valley heeft plaatsgevonden.

Napa Valley nader onderzocht

Napa Valley heft 16 sub-regio’s die elk haar eigen kwaliteiten hebben. Je kan deze opdelen in drie hoofdcategorieën, te weten de vlakke vallei, het hoger gelegen berggebied en de baai. Uit het vallei gebied komen vooral wijnen die weelderig en verfijnd zijn. Uit het berggebied zijn de wijnen vooral krachtig en gedurfd zijn. Terwijl nabij de baai vooral mousserende wijnen en Pinot Noir wijnen te vinden zijn.

De vallei regio van Napa Valley

De acht subregio’s in de vallei van de Napa-rivier staan bekend om het produceren van weelderige en verfijnde stijlen. Waarbij Cabernet Sauvignon de belangrijkste druivensoort is.

Hoog gelegen Calistoga AVA

Deze AVA heeft niet alleen een van de warmste klimaten van de regio, het is ook het meest geologisch uniforme in heel Napa Valley. Hoewel de zomertemperaturen kunnen oplopen tot 38C, kunnen ze ‘s nachts ook in de 30 graden dalen. De oorzaak ligt in een koele bries uit de Stille Oceaan die door de Chalk Hill-bergkloof wordt getrokken. Deze dagelijkse temperatuurverschillen zijn de droom van elke druiventeler, Omdat het resulteert in volledig rijpe druiven die in evenwicht worden gehouden door frisse zuren.

Daarnaast is het het hoogst gelegen appellatie variërend tussen 90 en 370m van De valleien regio’s. De belangrijkste variëteiten hier zijn Cabernet Sauvignon, Zinfandel, Syrah en Petite Sirah. Maar ook de zeldzame Charbono (die in Argentinië bekend staat als Bonarda). Een ander kenmerk zijn de vulkanische bodems. Dit deel van de vallei heeft de meeste vulkanische oorsprongsbodems. Voor liefhebbers van mineraal gedreven wijnen met spanning tussen fruit en aarde, is dit the place to be.

St. Helena AVA

St Helena wordt gezien als de geboorteplaats van de commerciële wijnindustrie van Napa Valley. Napa’s oudste wijndomein, Charles Krug, werd hier in 1861 opgericht. St. Helena is de thuisbasis van 2.750ha aangeplante druiven en 400+ wijngaarden. Dit laatste is meer dan enige andere AVA in de Napa Valley. Er zijn 21 verschillende bodems op St. Helena. Ontstaan door eeuwenlange erosieafvoer van berghellingen en een voorheen krachtigere Napa-rivier en zijn oude zijrivieren. Met een warmer klimaat dan andere AVA’s, produceert de regio rijpe maar gestructureerde Cabernet Sauvignon, Merlot, Syrah, Zinfandel en Sauvignon Blanc. De regio organiseert ook een jaarlijkse wijnproeverij en foodpairing-wedstrijd genaamd BASH.

Bekend om Cabernet Sauvignon met mineraliteit, kracht en elegantie, maar ze verbouwen ook Malbec, Merlot, Zinfandel. De wijnen zijn opvallend maar zachte en zijdezachte tannines.

“Stoffige” wijn uit Rutherford AVA

Gelegen ten noorden van Oakville ligt Rutherford in het geologische en historische centrum van de Napa Valley. De verkoelende mist in de Bay Area verlaagt het warme klimaat. Rutherford ligt vooral op de bodem van de vallei met wijngaarden die reiken van de voet van de Mayacama’s tot de Silverado Trail.

Sommige wijnmakerijen in de regio dateren uit de late jaren 1800, toen tarwe het belangrijkste gewas van Napa Valley was. Thomas Rutherford, naar wie de AVA is vernoemd, vestigde zich en begon druiven te planten. Tegenwoordig vinden bezoekers rijke, rijpe wijnen gemaakt van Cabernet Sauvignon, Merlot, Cabernet Franc en Zinfandel, met ook wat Sauvignon Blanc. Het meest bekende kenmerk van Napa’s Rutherford is haar “stoffige” imago. Rond de oogsttijd wordt de regio bedekt met een laagje fijne stof. Het moet nog worden bewezen of dat het stof dat zich op de druiven verzamelt ook daadwerkelijk in fermentatietanks terechtkomt. Waardoor het de wijnen op smaak brengt.

Cabernet Sauvignon van Rutherford lijkt van alles een beetje te hebben. Het is fruitig, zoet, rokerig, leerachtig en uniek ‘stoffig’. Alsof je een studeerkamer binnenloopt en een oud leren boek afstoft.

Rutherford maakt ook een aantal zeer complexe Sauvignon Blanc en nog zeldzamere Sauvignon Gris. De vulkanische bodems geven deze witte wijnen een uitgesproken leisteenachtige textuur. Af en toe mengt de wijnmaker de Sauvignon die op RVS en op eikenhout gerijpte vaten om een rijke en romige wijn te creëren die een betere textuur oplevert. Zeker de moeite waard om dat uit te zoeken.

Cabernet uit Oakville AVA

Oakville is vernoemd naar de bosjes inheemse eikenbomen die het gebied in de jaren 1800 bedekten. Tegenwoordig behoren wijnen uit Oakville tot de meest erkende en gewilde ter wereld. Grote namen als Opus One, Screaming Eagle en Harlan hebben bijgedragen aan het creëren van het concept van “Cult Cabernet”. Dat is een synoniem met de appellatie Oakville. Terwijl andere kleinere, familie gerunde producenten in het gebied hun uitstekende reputatie voor wijnen en gastvrijheid van wereldklasse blijven behouden.

De druiven staan aangeplant op de alluviale uitlopers in de buurt van de valleien brengen kracht en structuur samen met frisheid. En de druiven van klei bodems brengen weelde en zachtheid. Dit samen krijg je alles wat je wilt in een Cabernet die uitstekend kan rijpen. Aroma’s variëren van rijpe braam en bosbessen, met hints van kruiden, tabaksblad en leer.

Onderscheidend Yountville AVA

De Yountville AVA heeft een rijke geschiedenis in Napa. Geourge Yount, naar wie de stad is vernoemd, plantte in 1836 de eerste wijngaarden in de regio in het gebied. Deze wijngaard staat nu bekend als Dominus Estate. De AVA, opgericht in 1999, strekt zich uit van de Mayacama’s in het westen tot het Vaca-gebergte in het oosten. Het vertoont een breed scala aan microklimaten en bodemsoorten die het mogelijk maken om veel verschillende druivensoorten te verbouwen. Hiermee onderscheid Yountville zich van de andere subappellaties. De wijngaarden liggen op slechts 60m hoogte met een gravelrijke leemachtige bodem en strekken zich 1.600ha uit. In Youthville staan vele variëteiten aangeplant, in tegenstelling tot het noordelijk gelegen Oakville. De diversiteit aan wijnstijlen is ingegeven door de klimaatverschillen, warmer in het noorden en koeler onder invloed van de San Pablo-baai, in het zuiden. Daarmee is het één van de koelere appellaties in Napa Valley.

Merkwaardig Stags Leap Palisades

Het potentieel van de Stags Leap District AVA gaat terug naar 1973. Toen de Cabernet Sauvignon van Stag’s Leap Wine Cellars de beruchte Judgement of Paris-proeverij won. Beschouwd als een “vallei in een vallei”, heeft de appellatie slechts 500ha aan wijngaarden en beplant met voornamelijk Bordeaux-variëteiten. Het is een warme regio die ‘s nachts wordt gemodereerd door koele baaiwinden. De rotsvormige palisades weerkaatsen het zonlicht en warmte op de wijngaarden eronder. Waardoor de temperatuur in de wijngaarden nog sneller stijgt dan in andere appellaties. De bodem van de regio bestaat uit leem- en kleisedimenten, samen met vulkanische afzettingen. Daarmee is het de eerste AVA die was goedgekeurd op basis van het onderscheidend vermogen van de bodem.

Door de warme dagtemperaturen en koele nachten bereiken de druiven hun maximale rijpheid terwijl ze hun zuren behouden. Het resultaat zijn weelderige, rijke wijnen met een minerale noot door de vulkanische bodeminvloed.

Oak Knoll District AVA

Dit district ontving haar AVA-status in 2004 als gevolg van de gezamenlijke inspanningen van lokale wijnmakers om het koele klimaat en het relatief lange groeiseizoen van de regio te erkennen. Het is het werkpaard van Napa Valley aangezien de grootste aanplant (met 1.750ha) hier te vinden is. Direct ten noorden van de stad Napa waaiert de vallei breedt uit. De opkomende korrelige bodem dwingt wijnstokken om diep te graven op zoek naar water. Wat resulteert in kleine, sterk geconcentreerde druiven en elegante, intens geparfumeerde wijnen gemaakt van de meest uiteenlopende druivensoorten in de Napa Valley. De wijngaarden vinden we tot 240m hoogte.

De bewolking in de baai houdt Oak Knoll overdag koel, waardoor Cabernet Sauvignon lang kan hangen. Rode wijnen van Oak Knoll hebben nog steeds een geweldige tannine en structuur zoals in de hele Napa Valley. Maar vaak met meer delicate kruidige en bloemige aroma’s. Samen met Chardonnay maakt Cabernet Sauvignon ongeveer 60% van de aanplant.

Potentieel uit Coombsville AVA

De nieuwste AVA van Napa Valley, Coombsville, kreeg in 2011 de status van appellatie en is 600ha groot. Dit gebied, in de zuidoostelijke hoek van de Napa Valley, ligt slechts tien minuten buiten het centrum van Napa. De wijngaarden liggen variërend van 30 tot 300m hoogte en bevatten vooral vulkanisch gesteente. Het wijnbouwgebied ligt op een oude ingestorte vulkaan met rivier afzetting. Het weer wordt aanzienlijk gekoeld door de nabijheid van de baai van San Pablo. Hierdoor brengt Coombsville elegante voorbeelden van Cabernet Sauvignon, Syrah, Pinot Noir en Chardonnay voort.

Napa Valley Mountains

De zeven subregio’s in de bergketens Mayacamas en Vaca staan bekend om hun krachtige en gedurfde rode wijnen.

Howell Mountain AVA

Gelegen aan de noordoostelijke kant van het Vaca-gebergte net boven St. Helena, is dit de eerste gevestigde sub-AVA van Napa Valley en één van de meest prestigieuze. Velen roemen de concentratie en kenmerkende “wildheid” van Howell Mountain-wijnen. Dit onderscheidende karakter is het resultaat van het warme, droge klimaat en de rotsachtige, poreuze bodems van de regio. Allemaal dankzij de ligging ver boven de valleibodem. De 600ha aangeplante wijngaarden liggen op 425 tot 760m hoogte. Dit betekent dat alle wijngaarden boven de mist liggen die vele dagen van het jaar de valleibodem bedekt. Samen met de goed doorlatende rode, ijzerrijke bodems en de vulkanische as bodems, zorgt dit voor een krachtige Cabernet Sauvignon.

De bessen van deze druiven zijn klein met een zeer dikke schil. Door het hoge kleurpigment krijg je diep gekleurde wijnen met geconcentreerde aroma’s. Ze bevatten ook veel tannine, hoewel de tannine de neiging hebben zijdezacht te zijn. Smaken variëren van rijpe bramen, kruidige en bloemige tonen, sigarenkistje en intense mineraliteit. Of probeer eens een Malbec, Zinfandel, Petite Sirah of Cabernet Franc.

Diamond Mountain AVA

Op een hoogte van 125 tot 670m vinden we de verbluffende wijnen van Diamond Mountain die voornamelijk zijn gemaakt van Cabernet Sauvignon. De regio werd in 2001 tot AVA benoemd. Gelegen in het warmere noordwestelijke deel van de Napa Valley, werd ze vernoemd naar de scherven van reflecterend vulkanisch glas die in de bodem worden aangetroffen. De regio werd voor het eerst geplant in 1868 door Jacob Schram van Schramsberg Vineyards. De wijnen worden geassocieerd structuur en onmiskenbare intensiteit van bergfruit met een groot rijpingspotentieel.

De temperaturen op Diamond Mountain zijn vergelijkbaar met die van Calistoga voor het behoud van de zuurgraad en rijpe aroma’s. Terwijl de hoogte de UVstraling verhoogt waardoor een diepere kleur en betere tannine structuur krijgen voor het rijpingspotentieel.

Spring Mountain District AVA

Gelegen boven St. Helena aan de oostkant van de Mayacama’s en aansluitend op de grens van Sonoma County in het noorden, dankt de regio zijn naam aan de vele natuurlijke bronnen die het gebied markeren. Spring Mountain District kent een rijke geschiedenis. Men beweert dat de eerste wijngaard van de regio, geplant in 1874, de Drooglegging heeft doorstaan. Simpelweg omdat ze zo afgelegen lag. Tegenwoordig levert het uitdagende bergterroir complexe wijnen op, gemaakt van Bordeaux-variëteiten en andere unieke druiven zoals Riesling, Sémillon, Gewürztraminer en zelfs traditionele Portugese druiven.

De rode wijnen leveren rijke, pure smaken van zwart fruit, samen met een verfijnde aardse mineraliteit, zoals zwarte peper of vers gebrande koffieboon.

Expressief Zinfandel van Chiles Valley District AVA

Chiles Valley, opgericht in 1999 en gelegen in de oostelijke heuvels van Napa Valley, is een van de kleinste AVA’s. Op ongeveer 350m hoogte bereikt de mistige bries die de valleibodem afkoelt dit gebied niet, dus het kan behoorlijk warm worden. De nachten in de vallei zijn echter koel op deze hoogte. Waardoor een dagelijkse variatie ontstaat die de druiven enorm ten goede komt. Interessant is dat vanwege het relatieve isolement van de Chiles-vallei veel van de vroegste wijngaarden gespaard bleven van phylloxera. Als zodanig is de AVA ook de thuisbasis van enkele zeer oude zinfandel-wijnstokken.

Hooggelegen Atlas Peak AVA

Opgericht in de vroege jaren 1990, is deze koele, hooggelegen AVA op de westelijke hellingen van het Vaca-gebergte de meest prominente piek in Napa. Door de hoge ligging blijft het ongeveer 10-15 graden koeler dan de valleibodem. Dit resulteert in heldere, expressieve wijnen met een hogere zuurgraad dan andere appellations in Napa Valley. Atlas Peak is een van de bergbenamingen van Napa Valley die boven de ochtendmistlaag liggen.

Het kleine hoogteverschil maakt het een uitstekende plek voor gedurfde rode wijnsoorten, waaronder Cabernet Sauvignon, Zinfandel en zelfs Sangiovese. De hoogte brengt kleur en textuur doordat de blootstelling aan UV vele malen hoger is. Dit verhoogt de ontwikkeling van polyfenonen wat de kleur en textuur (tannine) verhoogt. Terwijl de rotsachtige bodems de bloemige aroma’s meebrengen en de vulkanische kenmerken juist de unieke minerale en umami tonen levert.

Het unieke aan de wijnen van Atlas Peak is de levering van rijpe donkere fruitsmaken die worden gecontrasteerd door gedurfde tannines en subtiele umami-tonen. De hartige kwaliteit die je proeft in Atlas Peak is vooral prominent aanwezig in de wijngaarden met roodachtige bodems. Telers uit deze appellatie leveren premium fruit aan tientallen wijnmakerijen in Napa en Sonoma.

Mount Veeder AVA op

De appellatie Mount Veeder (op 150 tot 800m hoogte), gevormd uit een oude zeebodem, heeft een van de langste groeiseizoenen en de laagste opbrengsten in de Napa Valley. Het is ook de enige appellatie op een heuvel die grenst aan de koele, aan de baai gelegen Carneros. In 1993 kreeg Mount Veeder haar AVA status. Slechts 400ha staat aangeplant terwijl slechts 5ton opbrengst per hectare is toegestaan. De combinatie van maritieme invloed van de baai van San Pablo, in combinatie met de hoge ligging en het zuidoostelijke aspect, betekent dat het groeiseizoen voor Cabernet Sauvignon bijzonder lang is. Door de ruige omstandigheden dient men handmatig te oogsten. Dit leidt tot diep gekleurde Cabernets met een hoog gehalte aan fijnkorrelige tannine, delicate bramen en zelfs bloemige karakters. Kracht en elegantie in een fles. Daarnaast vinden we ook Chardonnay, Malbec en Sangiovese.

Obscuur Wild Horse Valley AVA

Hoewel Wild Horse Valley als 3e AVA werd opgericht in 1988, blijft ze één van de meest obscure van Napa Valley. Met 1.300ha aan wijnbouwgebied is slechts 40ha aangeplant. Ze strekt zich uit in zowel Napa als Solano county. Vanwege de hoogte (tot 650m hoogte) en de nabijheid van San Pablo Bay is het de koelste AVA van Napa Valley.

In tegenstelling tot de meeste andere AVA’s in Napa Valley, levert de regio druiven aan andere telers, dan voor de productie van eigen wijn. Dankzij het koele en ondiepe vulkanische bodems staat er vooral Pinot Noir, Chardonnay en Syrah aangeplant.

Koeler Napa Valley baai

Een enkele regio, Los Carneros, ligt naast de baai van San Pablo. De verkoelende bries maakt het mogelijk om uitzonderlijke Chardonnay, Pinot Noir en mousserende wijn te verbouwen.

Los Carneros AVA

Los Carneros, opgericht in 1983, is een van de coolste plekken vanwege de nabijheid van koel water in de baai van San Pablo. Deze AVA, die zich uitstrekt over de provincies Napa en Sonoma, is een van de meest bekende appellaties van Napa. Tevens is het één van de weinige regio’s die zich niet richt op Cabernet Sauvignon. Simpelweg omdat het te koel is om goed te rijpen. In plaats daarvan heeft Carneros het perfecte klimaat voor vroegrijpe variëteiten zoals Pinot Noir en Chardonnay. Deze Bourgondische variëteiten voelen zich hier perfect thuis, met enkele wijngaarden op slechts anderhalve kilometer van de baai. De koele middagbries en ochtendmist zorgen ervoor dat het hier zelden boven de 26C komt . Dit maakt de weg vrij voor elegante stijlen van Pinot Noir en Chardonnay, beiden met verfrissende zuren en potentieel om te bewaren.

Pinot Noir en Chardonnay zijn ook het perfecte paar voor het produceren van mousserende wijnen. Als je op zoek bent naar iets dat kan wedijveren met champagne, kijk dan eens naar Los Carneros. Deze wijnen, gemaakt volgens de traditionele methode, hebben een fijne mousse, een aroma van rode en groene appel, lemon curd, bakkruiden en briochetonen met een frisse lange afdronk.

Het beste wijnjaar 2023

Na jaren van rampen is er eindelijk goed nieuws uit het meest bekende Napa Valley. Zelfs zo goed dat de Napa-wijnmakers het hebben over “de vintage van je leven”. Dat is nogal een boude uitspraak.

In 2020 was Napa in de ban van de “Glass Fire” waardoor de lucht in de wijngaarden zich vulde met bijtende rook. In 2021 leverde de historisch droogte een kleine productie van zeer hoge kwaliteit op. Maar de hoeveelheid bleef dus achter. Terwijl 2022 enkele hittegolven bracht die het rijpingsproces versnelden. Hierdoor moesten de telers de druiven vroeger plukken dan normaal. Maar in augustus 2023 liep de rijpheid nog 2 weken achter van het gemiddelde. En het zachte weer hield aan, geen bosbranden, geen hittegolf, geen overdadige regen. Pas in november werden de druiven geplukt, een maand later dan normaal. Deze “verlengde” hangtijd zal bijdragen aan nieuwe aroma’s voor de 2023 wijnen.

Het zal even wachten zijn voordat wij hiervan kunnen genieten, pas over drie jaar zullen de flessen op de markt komen. Maar volgens de wijnmakers is het het wachten waard.

Voorbij Napa in geweldig North Coast

De North Coast AVA is één van de belangrijkste regio’s in California met de meest bekende appellaties en daarboven hebben we ook nog de Far North. Maar kijken we voorbij Napa en Sonoma Valley, zien we nog meer appellaties in de North Coast die als geweldig bestempeld kunnen worden. Wat je hier tegenkomt is echte passie voor druiven met als resultaat ongelooflijk goede wijnen die de concurrentie aankunnen met de wereldklasse uit Frankrijk. Zoals we wel vaker zien in Amerika, volgen de appellaties de grenzen van de counties. De North Coast kent zes appellaties ten noorden van geweldig mooi Napa. In het noordwesten ligt Mendocino met ten oosten Lake County. Onder Mendocino vinden we Sonoma County  met ten oosten Napa County. In het uiterste zuidoosten van Napa ligt Solano County. Tenslotte ligt ten noordwesten van de fameuze Golden Gate Bridge Marin County. Echter hier vinden we geen aparte sub-appellaties.

Gezien de ligging is het niet verwonderlijk dat Mendocino dezelfde wijnstijl heeft als haar zuidelijke zuster Sonoma. Terwijl Lake County juist dezelfde wijnstijl kent als Napa.

Voorbij Nappa in geweldig North Coast

Koel in Far North

Grenzend aan Oregon vinden we niet officiële regio Far North wat zich uitspreidt over de noordelijke counties Trinity, Humboldt, Shasta en Siskiyou. We vinden hier in de North Coast dezelfde druiven als in Napa maar dan koeler dus geweldig genuanceerder van smaak.

Koel Seiad Valley

In het uiterste noorden tegen Oregon aan ligt Siskiyou county. Seiad Valley AVA kreeg in 1994 de AVA-status, ondanks het feit dat er slechts één commercieel gebonden wijnmakerij in bedrijf was, Seiad Valley Vineyards. Helaas zijn de activiteiten gestaakt. De bodem van de vallei is bedekt met het uitgegraven gesteente dat is achtergelaten als residu van goudwinning. De blootgestelde rotsen absorberen en houden de warmte van de zon vast, waardoor de effecten van een koel bergvallei klimaat worden gematigd. Er wordt ongeveer 1ha Riesling verbouwd binnen de geografische grenzen van de AVA.

Ingetogen Pinot Noir uit Trinity Lakes

Trinity county ligt slechts 105km van de grens met Oregon in het noorden en grenst aan Mendocino county in het zuiden. Humboldt county ligt in het westen en scheidt Trinity van de Stille Oceaan. De afgelegen, bergachtige county staat beter bekend om kamperen en vissen dan om de wijnbouw, maar ongewone, ingetogen stijlen van Pinot Noir, Chardonnay en Riesling beginnen de aandacht op de regio te vestigen.

De wijnmakerijen die hier bestaan, zijn te vinden rond de Hyampom-vallei in het westen en rond de Trinity Lakes in het noordoosten met haar eigen Trinity Lakes AVA die in 2005 is toegekend. Hoogte is hier de bepalende factor, de meeste wijngaarden liggen rond 360m met uitschieters naar 760m. De warme dagen worden getemperd door koude lucht uit de omliggende bergen die de wijngaarden ‘s avonds doordringt. Maar dit vormt ook een belangrijk risico op vorstschade. De belangrijkste druivenrassen zijn niet verbazingwekkend Pinot Noir, Chardonnay en Riesling.

Mediterraan Willow Creek

Willow Creek AVA is de tweede sub-appellatie en ligt in zowel Humboldt als Trinity county rond de stad Willow Creek zelf. Deze sub-appellatie heeft een warmer meer mediterraan klimaat dan de omringende gebieden. De bodem is vooral opgebouwd uit rotsachtige leisteen en kalksteen. Dit resulteert in sterke, gezonde wijnstokken die druiven van hoge kwaliteit produceren. Belangrijkste druivensoorten zijn Cabernet Sauvignon, Syrah, Merlot en Chardonnay.

Wat verder afgelegen, zelfs ten oosten van Central Valley, vinden we twee kleine sub-appellaties die behoren tot Far North. Dat zijn de Inwood Valley AVA en Manton Valley AVA gelegen in Shasta en deels Tehama county. Manton Valley AVA is in 2014 erkend als eigen appellatie vanwege de ondiepe bodem , arm van voedingsstoffen maar vulkanisch van oorsprong. Dit geeft de wijnen een bijzondere mineraliteit wat vooral de grondslag is voor de benoeming. De wijngaarden liggen op 600 tot 1.000m hoogte. Hoewel de dag temperatuur flink kan oplopen, zorgt de hoogte voor de nodige verkoeling. Ongeveer 80ha staat aangeplant met maar liefst zes verschillende druivensoorten, waaronder Cabernet Sauvignon, Merlot, Syrah en Sauvignon Blanc. Inwood Valley AVA beslaat ook zo’n 80ha en is in 2012 opgericht ten faveure van Anselmo Winery.

Elegantie en biologische wijnen uit Mendocino county

Traditioneel gezien werden wijnen uit Mendocino county alleen lokaal gedronken. Echter dankzij moderne distributiemogelijkheden mag de rest van de wereld ook van deze wijnen genieten. Mendocino county strekt zich uit over verschillende smalle valleien en kent één van de meest ruige, ongerepte kustlijnen van Californië. Opvallend is dat de algemene appellatie, Mendocino AVA, niet voor de hele county geldt. Het is één van de grootste wijnregio’s in California, maar qua aanplant allesbehalve. De meeste wijngaarden vinden we in het zuiden van de county. De wijnindustrie gaat terug naar de tijd van de Californische goudkoorts. Daarnaast is ze bepaald door de vroege Italiaanse immigrantenfamilies en mensen die San Francisco hebben achtergelaten voor het rustige leven van leven op het platteland.

De regio is verdeeld in twee klimaatzones, gescheiden door de Mendocino Ranges, een bergketen die deel uitmaakt van de Pacific Coast Ranges. Opvallend is dat de meeste appellaties aan de oostzijde ligt van de Ranges, beschut tegen de verkoelende invloed van de Stille Oceaan en dus warmer en droger. Wat deze regio zo bijzonder maakt is dat er heel veel 100% biologische wijngaarden zijn binnen de 11 verschillende sub-appellaties.

De regio bevat een derde van alle biologische wijngaarden in de hele staat California. Gezien het vochtige, koelere klimaat aan de westzijde van de Ranges is dit een hele prestatie. En dat terwijl de valleien de beste Pinot Noir- en Chardonnay-wijnen produceren. Elzasser witte druivensoorten – Riesling, Gewürztraminer en Pinot Gris – vinden we ook in het koelere klimaat. Terwijl ten oosten van de Ranges we meer robuustere druivenvariëteiten vinden, waaronder Cabernet Sauvignon, Petite Sirah, Syrah en Zinfandel.

Koel klimaat appellaties in Mendocino

De koelere AVA’s zijn Mendocino Ridge, het welbekende Anderson Valley en Yorkville Highlands AVA. Mendocino Ridge AVA ligt op de bergkam tussen de Stille Oceaan en Anderson Valley. Hoewel Mendocino Ridge een omvang heeft van 100.000ha, behoort slechts een derde tot de appellatie. Alleen de gebieden boven 365m mogen zich Mendocino Ridge AVA noemen. Pinot Noir en Zinfandel zijn de meest aangeplante soorten, omdat op deze hoogte de mist weinig invloed heeft terwijl het profiteert van de vroege ochtendzon. Verkoeling komt tot stand onder invloed van de hoogte en wind invloeden. De hoge regenval draagt bij aan een langer groeiseizoen dat zorgt voor heldere gestructureerde wijnen. Uniek aan Mendocino Ridge AVA is dat het niet één aansluitend gebied vormt, maar verspreid rondom de pieken van de bergtoppen.

Anderson Valley

Met name in Anderson Valley AVA speelt mist een belangrijke rol in de verkoeling van de wijngaarden. De lager gelegen smalle vallei met overwegend leemachtige kleigrond is ideaal gepositioneerd om de zeebries en mist naar binnen te leiden. Het is één van de koelste regio’s in California. De Pinot Noir van Anderson Valley heeft een ongecompliceerde en unieke stijl. Ook Chardonnay doet het bijzonder goed en er worden enkele uitstekende voorbeelden van Riesling en Gewürztraminer geproduceerd. Hier worden ook mousserende wijnen van uitzonderlijke kwaliteit gemaakt. De zuidelijke helft van de AVA ligt iets verder van de kust af waardoor het warmer is. Daarom vinden we hier ook Cabernet Sauvignon en Zinfandel.

Yorkville Highlands

De Yorkville Highlands liggen in het verlengde van Anderson Valley AVA, maar de onderscheidende bodemopbouw heeft het in 1998 haar eigen appellatie toegekend gekregen. De rotsachtige bodems van Yorkville Highlands AVA hebben een overwegend hoog grindgehalte. Deze zeer poreuze bodems zorgen voor een superieure waterafvoer, waardoor de wortels van wijnstokken diep moeten graven naar water. Het resultaat zijn wijnstokken met een lage groeikracht die geconcentreerd fruit opleveren. De gematigde temperaturen van de AVA zijn geschikt voor Sauvignon Blanc, maar zijn ook veelbelovend voor bordeauxrode wijnen zoals Cabernet Sauvignon en Merlot.

Verschillen in Mendocino AVA

Zoals reeds aangegeven volgen de county grenzen niet de Mendocino appellatie grens. Naast Anderson Valley en Yorkville Highlands AVA, liggen er nog vijf andere sub-appellaties binnen Mendocino AVA.  De appellatie omvat ruim 110.000ha en was opgericht in 1984. Het kenmerkt zich door veel kleine wijngaarden die verspreid liggen over de heuvels en dalen van de ruige regio. Deze oude wijngaarden uit het immigrantenverleden van Mendocino geven de regio zijn identiteit als thuisbasis van Zinfandel, mediterrane rode variëteiten, waaronder Syrah, Petite Sirah, Carignane, Charbono en Grenache. De appellatie ligt verder landinwaarts waardoor het warmer is, maar kan nog steeds genieten van de koele invloeden van de oceaan. Het terroir varieert enorm, maar de gedeelde factor is de bergachtige topografie.

Potter Valley

In het noordoosten ligt het ongeveer 60m hoger gelegen Potter Valley AVA. Grote temperatuurschommelingen overdag en ‘s nachts onderscheiden Potter Valley van andere teeltgebieden in Mendocino. Halverwege de dag kan het in deze vallei in het binnenland erg heet zijn, maar ‘s nachts dalen de temperaturen. Onder dergelijke omstandigheden gedijen variëteiten als Sauvignon Blanc, Chardonnay, Riesling en Pinot Noir en ontwikkelen ze een sterk maar verfijnd karakter. Een van de belangrijkste kenmerken van Potter Valley is de bodem van verwegend gesteente, bedekt met een alluviale laag van slib, zand en klei. De hoge grondwaterspiegel en regenval verhogen de luchtvochtigheid in sommige gebieden, waardoor de kans op de ontwikkeling van edelrot toeneemt. Hierdoor is het mogelijk om dessertwijnen te produceren van Riesling, Sémillon en Sauvignon Blanc.

Redwood Valley

Ingeklemd tussen Potter Valley in het oosten en Eagle Peak in het westen ligt Redwood Valley AVA. De omringende heuvels zijn de thuisbasis van de bovenloop van de Russian River. Een aanzienlijk aantal wijnmakerijen in Redwood Valley beoefenen biologische landbouwtechnieken. Naast rijke, volle rode wijnen, is de AVA ook de thuisbasis van voorbeelden van Chardonnay en Sauvignon Blanc. Het terroir kenmerkt zich door haar 245m hoogte waardoor de appellatie profiteert van intense zonlicht gevolgd door koude nachten onder invloed van de koele wind en mist afkomstig van de Stille Oceaan. Door deze temperatuurschommelingen verlengt het groeiseizoen en behouden druiven hun fruitige karakter en behouden ze haar zuurgraad.

De rode, rotsachtige bodems zijn een van de meest onderscheidende kenmerken van het terroir. Ze zijn goed doorlatend en rijk aan ijzer. Door het kleigehalte houdt het beperkt water vast, waardoor wortelstokken diep moeten gaan voor voedingsstoffen. Dus ideaal voor de productie van premium stokken met kleine, geconcentreerde druiven.

Cole Range en McDowell Valley

In het midden van Mendocino AVA, aan de westkant ligt het kleine Cole Range AVA. Dit is tevens de kleinste sub-appellatie van Amerika met slechts 24ha aanplant van Cabernet Sauvignon, Merlot en Riesling. De wijngaarden liggen in de hoger gelegen heuvels op 425 tot 490m hoogte. Deze zijn in beheer door de Sterling familie die bekend zijn van de Esterlina winery. Het verschil met andere hoger gelegen appellaties is dat Cole Range van schaduw geniet in de vroege ochtend en namiddag. De combinatie van minder direct zonlicht en significante koelere temperaturen door de hoogte, verlengt het groeiseizoen aanzienlijk. Waardoor de oogst soms wel een maand later is dan in de omringende appellaties.

In het zuidoosten vinden we het hoger gelegen McDowell Valley AVA. Het strekt uit over 220ha en ligt aan de voet van het Mayacamas Mountin-gebergte op een hoogte van ongeveer 300m. De in het westen langsstromende Russian River heeft een verkoelende werking dat in combinatie met de samenwerking met het verwarmde effect van de bergen een mediterraan klimaat creëert. De bodem bestaat vooral uit kleiachtig leem. Vandaar dat Syrah hier uitstekende wijnen voortbrengt. Ook andere Rhône druivenrassen als Marsanne en Viognier zijn populair. McDowell Valley Vineyard beheert de wijngaarden in deze appellatie sinds 1970.

Daarnaast ligt in het uiterste zuidoosten de grensoverschrijdende Pine Mountain Cloverdale Peak, die grotendeels in Napa valt. Maar rondom deze piek vindt wijnbouw in beide counties plaats.

Appellaties buiten Mendocino AVA

Naast de Mendocino Ridge AVA zijn er nog een drietal sub-appellaties die buiten de Mendocino AVA vallen. In het noordoosten vinden we Covelo AVA en omvat Round Valley, Williams Valley en andere uitlopers. Het komvormige bekken van Round Valley verschilt duidelijk van de andere langgerekte smalle valleien in Mendocino county. De bodems bevatten diepe leemlagen en de hoge bergtoppen die eromheen liggen blokkeren elke kustinvloeden. Hierdoor kent Covelo AVA als enige sub-appellatie in California een echt landklimaat. De warme dagen bieden de mogelijkheid voor optimale rijpheid van de druiven, maar het groeiseizoen is korter omdat de druiven anders overrijp dreigen te worden. In 2006 kreeg Covelo haar AVA status met maar slechts 1ha wijngaard dankzij het werk door amateur vigneron Ralph Carter. Maar er vindt tot op heden geen commerciële wijnbouw plaats. De reden dat een AVA was aangevraagd is het unieke terroir.

Dos Rios

Ten westen van Covelo AVA ligt Dos Rios AVA, vernoemd naar de twee belangrijke rivieren die door de appellatie stromen, de Eel River en de Middle Fork of the Eel River. Dit is de thuisbasis van het enige domein Vin de Tetis die zich richt op rode variëteiten, waaronder Cabernet Sauvignon, Merlot, Zinfandel, Cabernet Franc, Syrah, Petit Verdot en interessant genoeg Charbono, beter bekend als Bonarda. Dos Rios is een overgangsgebied met continentale kenmerken. Ten westen ligt het gebied met de verkoelende invloed van de Stille Oceaan en ten oosten ligt het continentale Covelo AVA. De wijngaarden liggen op steile, onvruchtbare hellingen bezaait met stenen die opwarmen in de hete zomerzon en hun warmte vasthouden gedurende de koude nachten. Dankzij dezelfde Carter heeft ook Dos Rios haar AVA status ontvangen.

Eagle Peak

Tenslotte ligt ten westen van Redwood Valley AVA, net buiten de grenzen van Mendocino AVA het Eagle Peak AVA. Het ontleent haar naam aan de nabijgelegen Eagle Peak bergtop en beslaat een bergachtig gebied in de Coastal Range. De sub-appellatie omvat 50ha verdeeld over slechts een handvol producenten. In 2014 is het verheven tot haar eigen sub-appellatie vanwege het heuvelachtige terrein dat tot 975m hoogte reikt. De wijngaarden op het zuiden en oosten genieten van zonnige locaties en profiteren tegelijkertijd van een koel, door de zee beïnvloed klimaat. Dit draagt bij aan een lang groeiseizoen en een verfijnde zuurgraad in de druiven.

De steile hellingen helpen bij de luchtbeweging, waardoor de kans op vorst sterk wordt verminderd. Van deze omstandigheden profiteert vooral Pinot Noir die evenwichtige en weelderige wijnen voortbrengt in vergelijking tot de warmere zuidelijke appellaties. Daarnaast profiteert Eagle Peak van de dunne, grindachtige bodems waardoor water snel uit de wijngaard worden afgevoerd. Schimmeldruk vermindert hierdoor en bladgroei vermindert. Echter soms is irrigatie nodig omdat er te weinig water voorhanden is.

Warm Lake county

Ten oosten van Mendocino county ligt het Lake county. Het ontleent haar naam aan het Clear Lake, het grootste niet-vergane natuurlijke meer in California met haar 180km2 oppervlakte. Het is een 480.000 jaar oud meer naast de Mount Konocti vulkaan. In 1960 leefde de wijnindustrie weer op en groeide van 100ha tot de huidige 3.800ha. Lake county ligt in de regenschaduw van het Macayama gebergte, waardoor het een warm en droge regio is. Terwijl in het oosten het Vaca Range gebergte ligt. Het grote wateroppervlakte van het meer en de 400m hoogte dragen bij aan de verkoeling en het realiseren van de rijpheid van de druiven. Hierdoor krijgen druiven een dikkere schil als bescherming tegen de zonintensiteit waardoor er meer smaak afgegeven kan worden. Daarnaast kent de regio de schoonste luchtkwaliteit van Amerika.

De regio heeft een zeer interessante groeipotentieel van met name Cabernet Sauvignon, Merlot, Petit Verdot, Syrah, Tempranillo maar ook Sauvignon Blanc. Dezelfde druiven vinden we terug in het zuidelijk gelegen Napa Valley wat ook onderdeel uitmaakt van North Coast maar de stijl is geweldig anders. Wijnbouw vindt vooral plaats langs het zuidelijke deel van het meer en profiteren van de voornamelijk vulkanische bodem waarbij dan ook nog eens 25% duurzaam is. Een paar zeer bekende Amerikaanse wijnmakers hebben deze appellatie ook ontdekt, waaronder Kendall Jackson en E&J Gallo.

Westenlijk Clear Lake

Het hele gebied rondom Clear Lake behoort tot de Clear Lake AVA. Maar er zijn een aantal sub-appellaties te vinden. Ten zuiden van Lakeport en ten noorden van Mount Konocti ligt Big Valley – Lake District AVA dat in 2013 haar eigen appellatie toegekend kreeg. Het staat bekend om haar dunne droge Sauvignon Blanc wijnen. Het beslaat het vlakkere deel van de vallei en omvat 4.500ha. Aangrenzend in het zuiden ligt Kelsey Bench AVA met slechts 365ha. Dit ligt op hoger gelegen terrassen en is dus warmer dan Big Valley. De belangrijkste druivenrassen zijn Sauvignon Blanc, Chardonnay, Viognier en Riesling. Daarnaast vinden we nog Zinfandel, Merlot en Cabernet Franc. Rosa d’Oro is het enige huis wat hier te vinden is.

Ten zuidoosten van Kelsey Bench en aan de zuidelijke kant van Mount Konocti ligt Red Hills Lake County AVA. Dit is één van de grotere sub-appellaties met 1.500ha. Het is de laatste vulkanische formatie in deze regio en de naam refereert naar de rode lava bodem. De meeste wijngaarden liggen boven de 600m waar de lucht zeer zuiver is en daardoor zijn de druiven blootgesteld aan meer UV straling. De druivenschillen zijn daarom dikker, hebben meer tannine en leveren zeer fruitige wijnen. Vooral Cabernet Sauvignon wijnen zijn bijzonder goed.

Upper Lake Valley

In het noorden ligt Upper Lake Valley AVA die pas in 2022 haar eigen appellatie toegewezen kreeg en is met 7.000ha tevens de grootste. Echter er staat slechts 300ha aangeplant. De reden dat Upper Lake haar eigen appellatie toegewezen heeft gekregen hangt samen met de bodemstructuur met hoog grondwaterpeil. Een groot deel van het gesteente bestaat uit schalie en zandsteen, terwijl de bovengronden omvatten combinaties van slib, grind, klei en leem. Het is tevens iets koeler dan in de andere appellaties door de noordelijke en hogere ligging.

Oostelijk Clear Lake

Ten oosten van Clear Lake vinden we ook nog twee sub-appellaties. High Valley en Long Valley AVA. De hooggelegen vallei van High Valley AVA is omringd door steile vulkanische hellingen en produceert fruit met veel kleur en structuur. Gelegen boven de noordoostelijke oevers van Clear Lake, wordt deze sub-appellatie bepaald door steile bergruggen die tot 900m stijgen. De meeste wijngaarden liggen tussen de 500 en 750m. De baksteenrode vulkanische sintels en puimsteenachtig grind zorgen voor een goede afwatering waardoor worstelstokken diep moeten graven om bij voedingsstoffen te komen. De westelijke rand en het midden van High Valley bestaan uit grindachtige leem. Donkere, soepele rode wijnen gemaakt van Petite Sirah, Syrah en Grenache zijn een bijzondere specialiteit van de regio.

De meest recente aanwinst is Long Valley AVA, zij heeft pas in juli 2023 haar status ontvangen. Om dit te bewerkstelligen is de grens van North Coast AVA uitgebreid, zodat de hele Long Valley binnen de appellatie zou vallen. De vallei bestaat uit een langgerekte valleibodem op 400m hoogte omringd door de High Valley Ridge en Rocky Ridge bergen. De reden voor een eigen appellatie is de lagere hoogte ten opzichte van High Valley AVA en Red Hills Lake County AVA. Ook de bodemopbouw verschilt, de basis is een fossielafzetting uit het Jura-tijdperk. Minerale tonen zijn dus een belangrijk verschil met andere appellaties. Hoewel de appellatie 3.000ha beslaat, is er slechts 60ha aangeplant en beheert door drie wijnmakers; Noggle Vineyards and Winery, Cache Creek Vineyards and Winery en Stonehouse Cellars.

Verdwaalde Benmore en Guenoc

Tenslotte zijn er twee buitenbeentjes, Benmore Valley wat veel dichter bij McDowell Valley AVA ligt en Guenoc Valley wat Howell Mountain AVA in Napa Valley ligt. De Benmore Valley AVA is een klein wijngebied op een bergtop met een oppervlakte van slechts 583ha in het zuidwesten van Lake County. Sinds 1991 geniet ze van haar eigen appellatie-status. Het is hier significant koeler met beperkte oceaaninvloed en geen mist. Vorst is een reëel gevaar voor wijnstokken, en de koele zomers en het korte groeiseizoen betekenen dat het een strijd was voor druiven om hun volledige fenolische potentieel te bereiken. Chardonnay was de druivensoort bij uitstek, echter op het moment is er geen aanplant meer bekend.

Ondanks dat Guenoc Valley AVA een groot gebied van ongeveer 1.800ha beslaat, herbergt de Guenoc-vallei slechts een handvol wijngaarden. Sinds 1981 is ze onderscheden met de AVA-status en er is slechts één wijnmakerij – Langtry Estate. Hier worden volle, geconcentreerde wijnen van een grote verscheidenheid aan druiven geproduceerd, waarbij Petite Sirah, Cabernet Sauvignon, Sauvignon Blanc en Chardonnay het populairst zijn. Dit bergachtige wijngebied is een van de warmste van Californië. Het Mayacamas-gebergte dat tussen de vallei en de Stille Oceaan ligt, creëert een regenschaduw, waardoor de Guenoc-vallei droger en heter is dan de regio’s aan de westkant van de bergen. Daarom dat de wijngaarden op 425m hoogte staan aangeplant, dit is relevant om de benodigde verkoeling te verkrijgen.  Hitte en suikerniveau zijn hier de grootste risico’s.