Groeiende populariteit in Sierra Foothills

Aan de voet van de Sierra Nevada in California, tegen Central Valley AVA aan, vinden we een wijnregio die in 1987 tot stand is gekomen, de Sierra Foothills AVA. De regio omvat acht counties en kent ongeveer 1 miljoen ha aan wijnbouwgebied. Daarmee is het tevens één van de grootste wijnbouwgebieden in California. En dankzij de groeiende populariteit van de Sierra Foothills, is de mogelijkheid van uitbreiding een goed verhaal.

Geschiedenis

Wijnbouw is geïntroduceerd in de 19e eeuw met de opkomst van de Californische Goudkoorts. Eenmaal de gouddelvers zochten ook vertier en drank. En wijn en bier waren van betere kwaliteit dan water in die tijd. Kolonisten waren vooral Zuid Europeanen, en met name Italianen. Wat tevens een verklaring is voor de druivenrassen die we hier tegenkomen. Tijdens de jaren 1860 bloeide de wijnbouw industrie als nooit te voren. Dit stuwde de groeiende populariteit van de wijnen uit Sierra Foothills. Echter lag de focus op kwantiteit en niet kwaliteit. Wat leidde tot meer wijngaarden en wijnmakerijen dan Napa en Sonoma samen!

Met de Drooglegging werden veel wijngaarden vervangen door fruitgaarden. Vandaar dat de regio bekend werd onder de naam “Fruitmand van de Natie”.  Tot de jaren 1960 bleef deze status onveranderd.

Druivenrassen

Ondanks de grote oppervlakte van Sierra Foothills AVA, staat er slechts 2.300ha aangeplant met vooral Zinfandel (900ha) en Cabernet Sauvignon (200ha). Chardonnay is de meest gewilde witte druivensoort met (slechts) 100ha. De meeste wijngaarden zijn te vinden tussen 450 en 900m hoogte op de bergrug van de Sierra Nevada. Hierdoor kan de regio genieten van een mediterraan klimaat. De ondiepe, bergachtige zanderig leem en gebroken graniet bodems zorgen voor matige stress op de wijnstokken, wat lage tot matige opbrengsten en een hoge kwaliteit oplevert.

Zinfandel staat bekend om zijn jammy, frisse en soms rijke en hartige karakter. Barbera, dat ooit bekend stond als een eenvoudige tafelwijn, maakt nu indruk op de wijnwereld met zijn vermogen om complexiteit, peper en scherp kersenfruit te bereiken. Sangiovese, ook een geliefde Italiaanse druif, is in staat om structuur en diepte van smaak te ontwikkelen in de uitlopers. Ben je liefhebber van stevige wijnen, dan kom je zeker aan je trekken in de Sierra Foothills wat meteen de groeiende populariteit verklaard.

Ontdek Sierra Foothills

De regio kenmerkt zich door haar overwegend kleine familie wijnhuizen. Dat maakt een bezoek aan deze regio ook zo interessant, doordat het kleinschaliger en intiemer is en de wijngaarden minder commercieel opgezet zijn in vergelijking met een Lodi AVA of Napa AVA.

Zoals aangegeven kent de regio een mediterraan klimaat, maar daarbinnen zijn veel verschillende micro-klimaten en bodemtypes. Sierra Foothills onderschrijft haar groeiende populariteit dankzij het onderscheidende vermogen wat vooral te vinden is in de betrokkenheid en de focus op duurzaamheid. Duurzaamheid of meer regenerative wijnbouw is hier gebruikelijk. Naast het niet irrigeren, is ook biologische wijnbouw een standaard. Maar uiteindelijk energie en maatschappelijke betrokkenheid staan hoog in het vaandel. Wijngaarden in de hele regio zijn beplant met glooiende heuvels, steile hellingen en rivierdalen, die allemaal een ander karakter in de wijn beïnvloeden.

De zonnige dagen dragen bij aan de aroma ontwikkeling. Terwijl de koele berglucht die ’s avonds naar beneden komt, de verkoeling levert die bijdraagt aan het behoud van de zuurgraad. De regenval is hier overvloediger, waardoor we de impact op het milieu minimaliseert omdat irrigatie niet nodig is. Maar het beschermt de wijnstokken ook tegen brand en droogte. Tenslotte zorgen de goed doorlatende bodems ervoor dat de wijnstokken diep in de aarde kunnen wortelen, waardoor deze gezonder zijn. Hierdoor ontstaan wijnen met een dieper karakter.

En toch, door de groeiende populariteit voor de wijnen uit Sierra Foothills AVA, zie je ook dat de interesse van commerciële bedrijven uit een Napa of Sonoma toenemen. Mogelijk mede omdat Sierra Foothills beter bestand is tegen droogte en brandschade wat schering en inslag is in de meer westelijke gebieden. En dat tast het authentieke karakter van de wijnen daar aan.

 Sub regio’s van Siera Foothills AVA

Net als in de rest van Amerika geldt dat een county een eigen AVA bezit. Zo valt binnen de Sierra Foothills een aantal counties.

Noordelijk Yuba County

In het noorden van Sierra Foothills vinden we Yuba County met de appellatie North Yuba AVA die in 1985 haar eigen status heeft gekregen. Met wijngaarden op 600m hoogte staat de appellatie vooral bekend om haar zeer geconcentreerde, aromarijke Cabernet Sauvignon.

Nevada en Placer AVA

In de noordelijke uitlopers van Sierra Foothills AVA ligt het warme, bergachtige Nevada County AVA. Dit is de thuisbasis van vele boetiekwijnmakerijen die elegante, geconcentreerde rode wijnen produceren op basis van Syrah, Zinfandel en Cabernet Sauvignon. Maar ze zijn ook niet bang om te experimenteren. In de hele regio zijn verschillende Italiaanse variëteiten te vinden, waaronder Aglianico, Barbera en Pinot Grigio.

Ingeklemd tussen Nevada County en El Dorado County ligt Placer County waar een handvol boetiekwijnmakerijen te vinden zijn.

Nevada is de Spaanse woord voor ‘met sneeuw bedekt’. Dit is een toepasselijke naam gezien de nabijheid van de bergen van de Sierra Nevada.

Het onderscheidende van Pacer County is de hoogte. Wijngaarden liggen op een hoogte tussen 250 en 600m waar ze genieten van verschillende meso-klimaten dankzij verscbil in helling en aspect. Vooral Zinfandel, Syrah en Barbera staan aangeplant.

Hoog gelegen El Dorado County

Zelden zien we de El Dorado County AVA op een etiket. Eerder zien we El Dorado AVA die nagenoeg dezelfde grenzen kent. Maar vooral maakt men gebruik van de Sierra Foothills AVA.

Vanzelfsprekend is de signatuur-wijn van Zinfandel. Maar ook zien we Cabernet Sauvignon, Merlot, Syrah en Barbera hier. Wijngaarden liggen hier tussen de 400 en 1.100m waardoor dit één van de hoogst gelegen wijngaarden van California zijn.

In 2001 heeft Fair Play AVA haar eigen status ontvangen. Het heeft de hoogst gemiddelde ligging van bijna elk wijnbouwgebied in California met 600 tot 900m. De Fair Play Zinfandel toont frisse smaken van rode bessen met hints van kruiden en indrukwekkende diepte.

Rijke historie van Amador County

In Amador County kan je enkele van de oudste wijngaarden van Amerika. Niet alle wijnen komen op de markt onder Amador County AVA. Velen kiezen voor de meer bekende Sierra Foothills AVA or voor de niche-classificaties als California Shenandoah Valley AVA of Fiddletown AVA, indien de wijngaard en makerij binnen deze AVA-grenzen valt.

We vinden hier veel oude Zinfandel-stokken die rijpe, robuuste, aardse en kruidige wijnen voortbrengen met een vleugje chocolade en zwarte bessen. Daarnaast vinden we in beperkte mate ook Sangiovese, Barbera, Syrah en Viognier. Barbera-wijnen uit Amador County zijn meestal vol en rond, met tonen van zwarte kersen, pruimen en bosbessen, zijdezachte tannines en geroosterde, nootachtige karakters. Syrah heeft de neiging rijp en jamachtig te zijn, en lijkt meer op Australische Shiraz dan op klassieke Rhône Syrah.

De wijngaarden van California Shenandoah Valley AVA verschillen zich van Amardor County AVA door hun lagere ligging. De bergen van de Sierra Nevada beïnvloeden het klimaat minder waardoor het er significant warmer is. Hierdoor zijn de wijnen rijker en complexer dan hun hoger gelegen buren. Hier vinden we ook de oudste wijngaard van Amerika, de Original Grandpère Vineyard met wijnstokken die er sinds 1869 staan! Deze wijngaard is in eigendom van vier families; Andis Wines, Scott Harvey Wines, Vino Noceto en Machecca (vanuit Lodi).

Ten oosten van Shenandoah Valley ligt Fiddletown AVA. Door de hogere ligging zijn de wijnen helderder en eleganter van stijl. Door de granieten en vulkanische bodems zijn de bodems arm en moeten wijnstokken harder werken. Hierdoor is de opbrengst lager maar zijn de bessen van hogere kwaliteit. De zuurgraad is hoger dan gemiddeld in Amador County. Naast Zinfandel vinden we hier vooral Syrah, Grenache, Viognier en Alicante Bouschet.

Zuidelijk Sierra Foothills

Het zuidelijke deel van de Sierra Foothills worden gevormd door Calaveras County AVA, Tuolumne County AVA en Mariposa County AVA. Waarbij Mariposa County als enige een koel klimaat kent.

Warm Sacramento in Central Valley

California is natuurlijk een bekend wijngebied. Maar liefst 50% van de wijnbouw vindt hier plaats. Het grote Inland Valley ookwel Central Valley genaamd is bijzonder productief. Hier groeit en bloeit alles; tweederde van al het fruit en noten uit de Verenigde Staten komen hier vandaan. Zo ook natuurlijk druiven voor zowel krentjes als wijn. Het warm Central Valley kan je onderverdelen in het noordelijk gelegen Sacramento Valley en het zuidelijke San Joaquin Valley. In de zuidelijke regio vindt de grootste agrarische activiteit plaats. Central Valley is ongeveer 650km lang en kent een divers bodemstructuur. Het is een voormalig oceaanbodem waardoor een mariene afzetting is ontstaan . Samen met de erosie van de omliggende bergketens is er een extreem vruchtbare bodem gecreëerd. In het oosten liggen de Sierra Nevadas terwijl in het westen de Coast Ranges met Central Coast regio.

Een groot deel van de vallei is beschermd tegen invloeden van de oceaan, wat betekent dat de zomers warm en droog zijn. En dus weinig temperatuurverschillen. De enige uitzondering is Lodi, dat dicht genoeg bij de verkoelende invloed van San Francisco Bay en de Sacramento-San Joaquin rivierendelta. Kenmerkende variëteiten zijn onder meer Cabernet Sauvignon, Zinfandel, Chardonnay, Franse Colombard, Merlot, Chenin Blanc, Moscato en Pinot Gris. Over het algemeen profiteren druiven van een lang groeiseizoen, sappig fruit en doorgaans hoge opbrengsten. De Central Valley produceert meer dan de helft van de druiven van de staat. De hete, droge omstandigheden die hier heersen, zijn bevorderlijk voor hoge opbrengsten. Met als gevolg dat bulkproductie van groot belang is.

Er bestaat geen Central Valley appellatie als dusdanig, maar er zijn meerdere AVA’s binnen het gebied. Over het algemeen kan je aannemen wanneer je een fles hebt met “wijn uit California” dat deze wijn afkomstig is uit Central Valley.

Sacramento Valley

Zoals reeds aangegeven is Sacramento Valley het noordelijke deel van Central Valley, waarbij de gelijknamige stad in het zuiden van de appellatie ligt. Reeds ontdekt in 1500s door de Spaanse ontdekkingsreizigers, heeft wijn een rode draad door de geschiedenis gespeeld. Waar de focus altijd op bulkproductie heeft gelegen. Warm Sacramento Valley kent een drietal county’s die hier (deels) hun appellaties hebben liggen. Dit zijn Yolo County (voorheen Fremont genaamd), Solano County en Lodi County. Hoewel Yolo County van grote agrarische betekenis is, ligt de focus op tomaten en niet op wijn. Opvallend is dat desondanks Yolo County omgeven is door “grote buren”. Napa Valley ligt in het westen net over het Vaca-gebergte, Lake County ligt in het noordwesten en Lodi in het zuidoosten. Dat zijn toch klinkende namen.

Warm Sacramento Valley met haar subappellaties

Dunnigan Hills en Capay Valley in het westen zijn beter geschikt voor het produceren van kwaliteitswijnen. Een grotere hoogte betekent een grotere dagelijkse temperatuurvariatie wat goed is voor de zuurgraad. En een zorgvuldige selectie van de locaties optimaliseert de blootstelling aan zonlicht en wind voor een bepaalde wijngaard. De bodems van Capay Valley zijn rotsachtig en vulkanisch, vergelijkbaar met die in het nabijgelegen Lake County. De droge, leemachtige bodem van Dunnigan Hills biedt een uitstekende afwatering. Dit leidt tot lagere opbrengsten van druiven met een uitstekende smaakconcentratie.

Capay Valley AVA

Capay Valley is een warme zonnige vallei gelegen tussen Blue Ridge Mountains en de Capay Hills. Dankzij deze ligging is de vallei uitermate geschikt voor Syrah en Viognier (typische Rhône-variëteiten). Maar ook vinden we hier Sauvignon Blanc, Tempranillo, Cabernet Sauvignon en in mindere mate Albariño en Primitivo (Zinfandel). In 2003 verkreeg Capay Valley haar AVA status dankzij de lobby van de meest prominente wijnmaker Capay Valley Vineyards.

Wijngaarden in de Capay-vallei bevinden zich meestal op de zacht glooiende valleibodem waar de bodems riviergesteente en vulkanische as-afzettingen bevatten. De beste wijngaardlocaties zijn te vinden in de bergen rond de vallei, waar de grotere hoogte verantwoordelijk is voor een grotere temperatuurdaling ‘s nachts. Het groeiseizoen in deze bergwijngaarden is meestal iets langer dan op lager gelegen gebieden. Daardoor zijn de geproduceerde wijnen doorgaans ingetogener en eleganter van stijl.

Dunnigan Hills AVA

De zacht glooiende heuvels tot zo’n 120m en het mediterrane klimaat van Dunnigan Hills zijn zeer geschikt voor de productie van heldere volle wijnen. Er staat eenbreed scala aan variëteiten aangeplant, waaronder Chardonnay, Syrah en Tempranillo. Het gebied beslaat 36.000ha maar er staat slechts 525ha aangeplant. De bodem bestaat voornamelijk uit goed doorlatende rode grindleem, uitstekend geschikt voor de productie van kwaliteitswijndruiven. Een gebrek aan water in de bodem vermindert de groeikracht van de wijnstokken en leidt tot lagere opbrengsten van meer geconcentreerd fruit. Het mediterrane klimaat zorgt voor warme, droge dagen en koele nachten, die helpen om de natuurlijke zuurgraad van de druiven te behouden. Lichte, koele winden die de Sacramento Delta opblazen, koelen de wijnstokken verder af. Al deze omstandigheden helpen het groeiseizoen te verlengen en geven de mogelijkheid om een grote verscheidenheid aan druiven te telen.

Winter’s Highlands AVA

Deze relatief kleine appellatie ligt oostelijk van het Vaca gebergte, wat het met Napa scheidt. Hoewel Winter’s Highland AVA 3.000ha beslaat, staat er slechts 54ha aangeplant en nog eens 25ha is klaargemaakt voor aanplant. De lager gelegen gebieden omvatten vooral alluviale afzetting met leem en rode klei van het Berryesa-meer, terwijl het hoger gelegen meer schrale rots bodem is. In tegenstelling tot Capay en Dunnigan, is het klimaat hier meer vergelijkbaar met het hete Central Valley. Desondanks geniet Winter’s Highlands van een neerkomende verkoelende lucht afkomstig van het grote meer. Vandaar dat we ook meer warmminnende druivenrassen zien zoals Tempranillo, Grenache, Syrah en Malbec.

Clarksburg AVA

Net ten oosten van de Bay Area strekt de Clarksburg AVA zich uit over drie countys; Yolo, Sacramento en Solano County. Het klimaat in Clarksburg wordt gekenmerkt door warme dagen die worden getemperd door koele kustwinden en mist die landinwaarts trekt vanuit de Baai van San Francisco. Het terrein is grotendeels vlak met mineraalrijke alluviale, klei- en slibbodems. Hoewel de wijngaarden van Clarksburg vooral bekend staan om hun Chenin Blanc, die opmerkelijk honingzoete wijnen produceert, worden hier ook aromatische witte variëteiten zoals Viognier, Verdelho en Albariño. Er zijn echter slechts een weinig wijnen gelabeld als Clarksburg AVA omdat het overgrote deel van de productie verkocht wordt aan wijnmakerijen elders in California. En daarom volgens de AVA-regels, mag de wijn niet gelabeld worden onder de eigen appellatie-naam.

Binnen de Clarksburg AVA ligt ook de sub-appellatie Merritt Island AVA. Het 2.000ha grote eiland is begrensd door de Sacramento rivier en de Elk en Sutter beken. Vandaar dat het ook op kaarten niet herkend wordt als een eiland. De meeste beplante rassen zijn Chardonnay, Chenin Blanc en Petite Sirah. Merritt Island kreeg in 1983 de AVA-status, hoewel deze in 1987 werd gewijzigd om het een onderdeel te maken van de grotere Clarksburg AVA. Net als Clarksburg wordt de Merritt Island AVA zelden gebruikt, waarbij het merendeel van de druiven wordt verwerkt tot regionale Californische melanges. Het enige wijnhuis binnen de AVA is Bogle Vineyards.

Kortom Sacramento Valley

Sacramento Valley is niet bijzonder omvangrijk als het om wijn gaat. En helaas zijn deze wijnen ook niet makkelijk verkrijgbaar buiten de regio. Het zijn vooral wijnen gemaakt van druivenrassen die veel prijs stellen op warmte, zoals Syrah, Tempranillo, maar ook Malbec en Chenin Blanc.

Indien u interesse hebt, neem even contact op en wij kunnen onderzoeken of we iets voor u kunnen betekenen.

Prachtig koel Central Coast

De Central Coast strekt zich uit van San Francisco Bay tot aan Santa Barbara County in het zuiden. Het grenst aan de North Coast AVA met Sonoma en Napa Valley in het noorden en Central Valley in het oosten. Het omvat 6 county’s , met in totaal een 25.000ha aan wijn areaal. Chardonnay is het toonaangevende druivenras dat voor meer dan de helft staat aangeplant in Central Coast wat wijnen oplevert die prachtig zijn in het relatief koel klimaat.

Binnen deze grote AVA liggen maar liefst 40 verschillende sub-appellaties die één gedeelde factor kennen: de verkoelende invloed van de Stille Oceaan. Een belangrijke wetenswaardigheid is dat de county naam automatisch erkend wordt als wettelijke appellatie, waardoor registratie bij de Alcohol and Tobacco Taks and Trade Bureau niet vereist is. Hierdoor zijn er reeds 6 sub-appellaties te weten Contra Costa County, Monterey County, San Luis Obispo County, Santa Barbara County en Santa Clara County. Hoewel Central Coast niet dezelfde bekendheid geniet als Napa of Sonoma, produceert Central Coast toch een prachtig intrigerende wijn uit een koel klimaat!

Een stukje geschiedenis

De eerste gecultiveerde wijngaarden dateren uit het begin van de 18e eeuw, hoewel reeds toen ook wilde wijngaarden werden aangetroffen. De meeste wijngaarden waren aangelegd door Spaanse missionarissen met de Mission druivenvariëteit. Net als in andere Amerikaanse regio’s groeide de wijnindustrie gestaag, tot aan de Drooglegging. En kreeg haar revival pas in de jaren 60 en 70 van de 20e eeuw toen wijnmakers zich op terroir gingen focussen.

Terroir

De Central Coast AVA strekt zich uit over 450km en omvat enkele van de meest beroemde appellaties buiten Napa en Sonoma. Denk aan Paso Robles, Santa Cruz Mountains en Santa Maria Valley. Hoewel de verkoeling van de oceaan een gedeelde factor is, variëren topografie en microklimaat aanzienlijk. De San Andreas breuk is hier leidend – het snijdt een groot deel van de regio af van de rest van Amerika. Het bergachtige gebied is tot stand gekomen dankzij de aardverschuivingen die hier vele jaren voorkomen. Terwijl de Santa Lucia Mountains, de Galiban Range en de Santa Cruz Mountains een grote invloed hebben op de verschillen in het terroir van de sub-appellaties.

De twee toonaangevende baaien zijn natuurlijk San Francisco baai en Monterey baai. Deze laatste blaast harde wind en mist de Salinas vallei in en zorgt voor een koele wind in de landinwaartse San Benito en het zuidelijke uiteinde van Santa Clara vallei. Terwijl San Francisco baai meer invloed heeft in de noordelijke sub-appellaties (en natuurlijk de North Coast).

De bodem aan de westkant van de San Andreas breuklijn kenmerkt zich door rijkheid aan kalksteen.  Het gebied maakte ooit deel uit van een zeebodem. De kalkrijke bodem is dan ook een resultaat van gefossiliseerde zeedieren. In de Salinas-vallei in Monterey vinden we vooral leisteen en leem, terwijl rond de baai van San Francisco natuurlijk een hoge mate van zand en grindachtige bodems te vinden zijn. De bergachtige gebieden zijn armer zijn waardoor wijnstokken harder moeten werken en dus uitermate geschikt zijn voor kwaliteitdruiven.  En de vruchtbare alluviale valleien beter geschikt zijn voor hoge opbrengsten en dus bulkproductie.

Druivenrassen

Het koele klimaat is ideaal voor Bourgondische druivenrassen als Chardonnay en Pinot Noir. En dat terwijl Central Coast met 37 graden noorderbreedte bij de San Francisco Baai en op 34 graden bij Santa Barbara ruim 10 graden dichterbij de evenaar ligt dan Bourgogne (Dijon ligt op 47 graden en Lyon op 46)! Je kan het vergelijken met Sevilla in Spanje tot aan Fez in Marokko.

De meer landinwaartse appellaties waar het warmer is zoals San Benito en Paso Robles, staat ook Zinfandel aangeplant. Terwijl in de hoger gelegen Santa Cruz gebergte ook Cabernet Sauvignon te vinden is.           

Sub-appellaties

Central Coast AVA is op te delen in een aantal sub-appellaties die vervolgens weer verder onder te verdelen zijn.

Prachtig koel Central Coast

San Francisco Bay

Central Coast ligt direct ten zuiden van de stad San Francisco. Door de grootte is er een breed scala aan wijnstijlen voor handen van koel klimaat Pinot Noir tot rustieke Zinfandel van oude wijnstokken. Er staat ongeveer 1.700ha aangeplant. Het noordelijkste puntje ligt nabij de Golden Gate Bridge in de stad, terwijl Contra Costa County en Livermore Valley in het oosten van de baai liggen. De Santa Cruz Mountains en Santa Clara Valley vormen de zuidelijke grens met San Benito county.

Toen San Francisco een belangrijke haven werd in 1850 onder invloed van de goudzoekers, kregen ook wijngaarden voet aan de grond. Echter met de Drooglegging werden veel wijngaarden gerooid en vervangen door meer lucratieve gewassen. Na de revival in de jaren 60 remde de groei van de stad de wijnindustrie af. Veel grote producenten trokken naar Napa en Sonoma, en de kleinere producenten trokken de heuvels in.

De effecten van de warme zon worden getemperd door de koele oceaanwind. Vooral de kustgebieden van Santa Cruz en Contra Costa County profiteren hiervan, maar ook de meer inlandse gelegen als Livermore Valley en Santa Clara Valley zijn onderhevig aan deze invloed. De warme zonneschijn levert wel een lang rijpingsseizoen waardoor druiven complexe aroma’s kunnen ontwikkelen met behoud vna de zuurgraad.

Cabernet Sauvignon is de meest aangeplante variëteit van de Baai van San Francisco, gevolgd door Merlot, Zinfandel, Pinot Noir en Chardonnay. Variëteiten in de regio zijn echter net zo divers als de geografie.

Monterey

Monterey AVA ligt ten zuiden van San Francisco Bay en strekt zich uit tot Paso Robles in het zuiden. Het Galiban-gebergte ligt in het oosten en het Santa Lucia-gebergte loopt langs de kust van de Stille Oceaan. Het omvat ongeveer 16.000ha aan wijngaarden. De AVA’s in Monterey County kunnen worden onderverdeeld in drie groepen. Het Santa Lucia-gebergte, de Salinas-vallei en het Galiban-gebergte in het binnenland.

De Salinas vallei, vernoemd naar de gelijknamige rivier, geeft de grootste productie. Het koele klimaat hier is uitstekend geschikt voor Pinot Noir, Chardonnay, Sauvignon Blanc en Riesling. Het Santa Lucia-gebergte langs de zuidwestelijke rand van de county heeft verschillende sub-AVA’s waar hoogte meer effect heeft op het terroir dan de Salinas-winden. Hierdoor is de temperatuur hoger en zijn Cabernet Sauvignon, Syrah  en Merlot meer geschikte druiven. Hoogte is net zo belangrijk in het Galiban-gebergte, aan de andere kant van de vallei dan de Santa Lucia Highlands. Hier hebben de Salinas-winden invloed waardoor  de regio iets koeler aandoet dan het Santa Lucia-gebergte.

San Benito

De San Benito County AVA ligt meer in het binnenland. Het ligt ingeklemd tussen de Gabilan-bergketens in het westen en het zuidelijke uiteinde van de Diablo Mountains in het oosten. Landinwaarts van de kust van Monterey County AVA, begint het wijngaardgebied slechts een paar kilometer ten zuidwesten van de stad Hollister. Er is ongeveer 1.000ha aangeplant. Het heeft een mediterraan klimaat, hoewel dit bijzonder gematigd is in de noordelijke helft, waar de meeste wijngaarden zich bevinden. Pacifische winden vinden hun weg naar de vallei van de San Benito-rivier vanuit Monterey Bay en door openingen in de Gablian Ranges. Hierdoor koelen de wijnstokken op warme zomerdagen af.

De belangrijkste druivensoorten zijn Pinot Noir en Chardonnay,

Paso Robles

Paso Robles AVA ligt ingeklemd tussen Monterey en San Luis Obispo. Vaak wordt het gezien als een sub-appellatie van deze laatstgenoemde AVA. De westelijke rand wordt bepaald door de kustbergen van Santa Lucia, waarachter de kustlijn van de Stille Oceaan ligt. Tot 2013 was Paso Robles de grootste AVA van California dat niet in sub gebieden was onderverdeeld. In 2013 is deze onderverdeling wel gemaakt en zijn er 11 sub-appellaties in het leven geroepen, gebaseerd op hoogte, bodemopbouw en maritieme invloed.

Ondanks de nabijheid van de Stille Oceaan is het klimaat van Paso Robles opmerkelijk warm en continentaal. Dit is grotendeels te danken aan de heuvels die tussen de belangrijkste wijngaardgebieden en de kust liggen. Daardoor zijn Paso Robles-wijnen rijke, rijpe rode wijnen op basis van variëteiten met een warm klimaat, zoals Zinfandel, Cabernet Sauvignon, Merlot en het Rhônevallei-trio Grenache, Syrah en Mourvedre.

San Luis Obispo

De San Luis Obispo ligt nabij de Stille Oceaan maar is gescheiden door de Santa Lucia heuvelrug. Het heeft veel overeenkomsten met Sonoma en Napa Valley in de North Coast. Het is één van de koelste wijngebieden van California dankzij de verkoelende oceaanwind. De regio brengt frisse lichte witte wijnen voort van hoge kwaliteit. De beste wijnen zijn een mousserende blend van Chardonnay en Pinot Noir. Mist is hier een veelvoorkomend verschijnsel, wat de wijngaarden afkoelt van de warme zon.

Santa Barbara

Santa Barbara county heeft een lange geschiedenis van wijnproductie met de eerste wijngaarden geplant in 1782. De Stille Oceaan vormt de grens in het zuiden en westen van de county. Daarom bestaat de regio vooral uit kustheuvels en riviervalleien en ontstaat er een veelzijdig terroir en dus diversiteit aan druivensoorten. De kustvalleien liggen van oost naar west en brengen koele oceaanwind en mist oostwaarts door de valleien. Deze factoren houden de wijngaarden in de westelijke regionen van de provincie koel met een gematigd klimaat. Terwijl de wijngaarden in het oosten door de warmte grotere dagelijkse temperatuurschommelingen ervaren. Over het algemeen heeft Santa Barbara County een kustklimaat met een lang groeiseizoen, waardoor de druiven langer kunnen hangen om rijpe smaken en een goede balans van suikers en zuren te ontwikkelen.

In de koelere Santa Maria-vallei neigt de voorkeur duidelijk naar variëteiten met een koeler klimaat – Pinot Noir en Chardonnay . En in de warmere Happy Canyon van Santa Barbara Cabernet Sauvignon, Syrah en Grenache gedijen.

Belangrijk en veelzijdig Sonoma

Sonoma county is qua wijnregio belangrijk en veelzijdig. Het kent een ononderbroken band met wijn maken, op de periode van de Drooglegging na dan. Wijnstokken worden verbouwd sinds 1812. Sonoma kan in drie wijngebieden worden opgedeeld, Northern Sonoma, Sonoma Coast en Sonoma Valley. Elk van deze gebieden heeft ook haar eigen appellatie ofwel AVA. Daarnaast omvatten deze AVA’s hun eigen sub-appellaties. De county strekt zich uit van de Pacifische kust in het westen tot het Mayacamas-gebergte met daaropvolgend Napa Valley in het oosten. Er zijn bijna 60.000ha wijngaarden en meer dan 425 wijnmakerijen. En inmiddels produceert Sonoma 2x meer wijn dan Napa Valley. Het ligt ten noorden van San Francisco en strekt zich uit langs de ruige kustlijn van de Stille Oceaan.

Qua druivenrassen kent Sonoma geen verschil met de andere Californische appellaties. Cabernet Sauvignon domineert als rode variëteit met een plukje Cabernet Franc op de koelere berghellingen. Het Amerikaanse icoon Zinfandel (Primitivo) vinden we vooral op de warmere plekken in Sonoma. Terwijl in de koele subklimaten Chardonnay en Pinot Noir volop staan aangeplant. Sauvignon Blanc biedt een lichter en verfrissender alternatief voor Chardonnay.

Vanzelfsprekend is één van de grootste risico’s de bosbranden die de recente jaren veelvuldig hebben gewoed. Dit kan een oogst volledig vernietigen door rookschade of verbranding.

Met meer dan 60 verschillende druivensoorten en zo’n 200.000 ton druivenmost (in 2021) bewijst Sonoma des te meer hoe belangrijk en veelzijdig ze is.

Hoe het begon

In 1812 werden de eerste wijnstokken aangeplant in Fort Ross door de missionaris Jose Altimira. Reeds in 1854 waren wijnstokken een vast onderdeel van de landbouwcultuur. In de jaren 1920 waren er 256 wijnmakerijen in Sonoma County, met meer dan 8.900ha in productie. Tijdens de drooglegging nam de commerciële wijnbereiding echter af. Bij het opheffen van het verbod in 1933 waren er slechts minder dan 50 wijnmakerijen. Zelfs in de jaren 1960 waren slechts 4.900ha wijngaarden. In de jaren die volgden groeide de wijnconsumptie in Amerika. In 1999 waren er meer dan 19.800ha wijngaarden die in eigendom waren van meer dan 750 telers en 180 wijnmakerijen. Van de 250 wijnhuizen die in 2007 bestonden, is ruim de helft minder dan 20 jaar oud. Ruim 70% van de landbouwactiviteit in Sonoma Country het verbouwen van wijndruiven.

Het klimaat en geologie

Sonoma County is gezegend met een ideaal lang groeiseizoen, met zonnige dagen en bijna geen regen van mei tot september. De gemiddelde hoge temperaturen in de zomer variëren van 20 tot 30C en is ideaal voor het rijpen van druiven. Terwijl in de avond de temperatuur daalt naar 4 tot 10C, zelfs in de warmere binnenlanden van Alexander Valley en Knights Valley. Deze grote dagelijkse temperatuurverschillen zijn essentieel voor het behouden van de zuurgraad.

De wijngaarden van Sonoma County variëren van zeeniveau tot 800m boven zeeniveau. De verscheidenheid aan valleien, bergen en hellingen hebben een grote invloed op de vruchtbaarheid van de bodem en de rijpingstijden van druiven. De Stille Oceaan zorgt voor een verkoelende maritieme invloed en levert de nodige koele lucht. De doorgangen zoals Petaluma Gap, Russian River en San Pablo Bay verkoelen de westelijke en zuidelijke regio’s. De dagelijkse mistpatronen in de zomer zijn ideaal voor variëteiten met een koel klimaat.

Er wordt gezegd dat Sonoma County meer bodemtypes kent dan heel Frankrijk. Dit is vooral veroorzaakt doordat de bodem veel in beweging is geweest met invloeden van de voormalig oceanische Fallon-plaat, vulkanische activiteiten en alluviale afzettingen.

Wijn regio’s nader bekeken

Zoals al aangegeven bestaat Sonomo County uit drie verschillende regio’s; Northern Sonoma, Sonoma Coast en Sonoma Valley. Elk is weer onderverdeeld in een aantal sub-appellaties die we hieronder nader beschouwen.

Sonoma County een geweldig en veelzijdig wijngebied

Bron: Sonoma AVA-kaart, met dank aan Sonoma County Vintners

Veelzijdig Northern Sonoma

De Northern Sonoma AVA is één van de grootste appellatie van California en beslaat de valleien van Alexander, Dry Creek en Russian River. Waarbij deze laatste de belangrijkste invloed heeft op het gebied. De oprichting van Northern Sonoma AVA in 1986 is meer praktisch dan geologisch. In het midden van de jaren 1980 verordonneerde de Amerikaanse regering dat wijnen met het label ‘estate-bottled’ moesten worden verbouwd en gevinifieerd binnen de grenzen van een enkele AVA. De oprichting van een grote, overkoepelende AVA zoals Northern Sonoma bracht dus aanzienlijke voordelen met zich mee voor die Sonoma-wijnmakerijen met wijngaarden in meerdere subregionale AVA’s. Zo kan een wijn die gevinifieerd is bij een wijnmakerij in Russian River, maar afkomstig van een wijngaard uit Knights Valley gebotteld worden als “Northern Sonoma AVA Estate bottled”.

Grensoverschrijdend Pine Mountain-Cloverdale Peak AVA

Er zijn grote verschillen tussen de zuidelijk gelegen wijnbouwgebieden, die koeler zijn dankzij de mist invloed vanaf de baai van San Pablo, en de noordelijke gebieden een veel warmer klimaat hebben. In het uiterste noordoosten ligt het grensoverschrijdende Pine Mountain-Cloverdale Peak AVA. Over het algemeen wordt dit beschouwd als een sub-appellatie van Sonoma County, terwijl het merendeel in Clear Lake AVA ligt. Wijnbouw vond hier reeds in de 19e eeuw plaats maar ontving haar AVA status pas in 2011. Er zijn maar een paar wijnbouwers op het 2.000ha grote bergachtige gebied. Maar met Francis Ford Coppola en Jackson Wine Family wel twee zeer bekende. Het distantieert zich van het zuidelijk gelegen Alexander Valley AVA door de minimale hoogte van 500m  waardoor het boven de mist ligt. Het is het hoogste wijnbouwgebied in Noord California. Vooral fruitgedreven, Cabernet Sauvignon wijnen met gestructureerde tannine zijn zeer kenmerkend.

Warm Alexander Valley

In het zuidwesten van Pine Mountain-Coverdale Peak vinden we Alexander Valley AVA die zich uitstrekt langs de oevers van de Russian River. Dit is één van de warmere regio’s van California. Naast Napa Valley is Alexander Valley één van de meest belangrijke regio’s voor Cabernet Sauvignon en tevens rijke Chardonnay. Echter het grote verschil met de oostelijk gelegen zuster hebben de wijnen minder aardse tonen. Hoewel het verder landinwaarts ligt, is de regio bevattelijk voor de mist die door de Russian River gedragen wordt. Terwijl de dagen warm en droog zijn, wat een ideale omstandigheid is om wijnen goed te laten ontwikkelen terwijl ze haar zuurgraad behouden. De alluviale steenrijke bodem zijn diep en laten het water goed door. Waardoor de druivenstokken dieper moeten wortelen wat goed is voor de uiteindelijke druivenkwaliteit.

Kwaliteit Zinfandel uit Dry Creek Valley

Over de westelijke heuvel van Alexander Valley ligt Dry Creek Valley AVA. Dit is één van de beste gebieden voor hoge kwaliteit Zinfandel en Sauvignon Blanc. Maar er zijn ook nog diverse andere druivensoorten te vinden. Het klimaat wordt beïnvloed door de Stille Oceaan in het westen en Baai van San Francisco in het zuiden. De fameuze Californische mist heeft hier grote invloed, terwijl de hoge dagtemperatuur bijdraagt aan de rijping van de druiven. De bodemopbouw is divers. Rotsachtige en grindachtige bodems die rijk zijn aan ijzer strekken zich uit tot in de heuvels en vormen een vrij drainerende bodem voor de wijnstokken. Deze droge bodems zijn perfect voor de rotgevoelige Zinfandel, omdat hij zijn wortels diep in de ondergrond kan graven op zoek naar water en voedingsstoffen zonder gevaar voor ziekten. Op de bodem van het dal daarentegen zijn de alluviale bodems vruchtbaarder dan die op de heuvels.

Lake Sonoma invloed in Rockpile

Noordelijk van Dry Creek, gelegen op en richel boven Lake Sonoma, ligt Rockpile AVA, gecreëerd in 2002. Hoewel de AVA 6.000ha beslaat, is er slechts een klein deel aangeplant met Cabernet Sauvignon, Zinfandel, Petite Sirah, Merlot en Syrah. De aanwezigheid van het meer is ook bepalend voor deze wijnbouwregio. Vanzelfsprekend de mistvorming, maar ook trekt het meer de koude luchtstroom aan, waardoor warmere lucht opstijgt. De Rockpile AVA ligt hoog genoeg om niet beïnvloedt te zijn door de mistvorming, maar profiteert wel van de warmere lucht en lange zonnige dagen. Verder is ook de bodemopbouw,  gebaseerd op zandsteen en schalie op een kleibasis, uniek binnen Sonoma County.

Prestigieus Knight Valley

Ten zuidoosten van Alexander Valley ligt het prestigieuze Knight Valley AVA en slaat een brug tussen Russian River Valley en Napa Valley. Hier zorgen de goed doorlatende bodems, warme temperaturen en veel zonneschijn ervoor dat de meest aangeplante druivensoort, Cabernet Sauvignon, de volle, rijpe chocoladesmaken bereikt waar de regio bekend om is geworden. Het druivenras is goed voor ongeveer tweederde van de geproduceerde wijn. Daarnaast zijn ook Merlot, Syrah, Zinfandel en Mourvèdre toegestaan. Tevens mag een kleine hoeveelheid Chardonnay, Sémillon en Sauvignon Blanc onder de AVA-titel geproduceerd worden.

De appellatie wordt gedomineerd door de oude vulkaan Mount Saint Helena die haar beschermt tegen de koele invloeden van de Stille Oceaan. Daarmee is Knight Valley één van de warmste regio’s. Miljoenen jaren geleden liep de Russian River dwars door wat nu Knights Valley is, maar de loop werd omgeleid door een enorme uitbarsting. Hierdoor bleven vulkanische afzettingen en alluviale grindbodems achter op de valleibodem. Deze bodems verminderen de ziektedruk in de wijngaarden en houden de groeikracht en opbrengst laag, wat leidt tot intenser gearomatiseerde, geconcentreerde druiven.

Koel Russian River

Russian River AVA is natuurlijk een zeer bekende appellatie van California. Binnen Sonoma County is dit een belangrijk en veelzijdig wijn producerende regio. Het is één van de koelste en meest mistigste wijnbouwgebieden van California en is perfect voor Pinot Noir en Chardonnay. Reeds in 1983 heeft ze haar appellatie gekregen. In de sub-appellatie Green Valley Russian River AVA dat langs de Green Valley Creek ligt, is dit koele effect het meest gelijkmatig en consistent. Deze sub-appellatie is in 2007 toegekend. In het noorden van Russian River AVA is het heuvelachtiger, waardoor de koele zeebries minder invloed heeft. Hierdoor kent ze een warmer klimaat en op de westelijk expositie staat vooral Zinfandel aangeplant. In de noordoostelijke hoek, rond de stad Winsor, is het het warmst. Vandaar dat de Pinot Noir hier vervangen is door Cabernet Sauvignon. Terwijl Chardonnay nog steeds aangeplant staat maar rijkere en meer tropische wijnen voortbrengt.

Om deze reden heeft deze regio de Chalk Hill AVA toegekend (ook) in 1983. De naam is enigszins misleidend omdat de bodem is gebaseerd op poederachtige witte vulkanische as, in plaats van echt krijt. Ook vinden we hier Sangiovese en Semillon.

Koel Sonoma Coast

Sonoma Coast AVA is ook een groot gebied van maar liefst 200.000ha. Echter ook hier geldt dat slechts een klein deel staat aangeplant, met vooral Pinot Noir en Chardonnay. Net als Northern Sonoma AVA, is ook Sonoma Coast in 1987 opgericht voor commerciële redenen. Ondanks zijn naam strekt de Sonoma Coast AVA zich vrij ver landinwaarts uit, aangezien het de grens met Marin County in het zuiden volgt. De grenzen buigen scherp landinwaarts net ten oosten van Bodega Bay en spreiden zich zuidwaarts en oostwaarts uit in het stroomgebied van Petaluma, dat het zuidelijke punt van de Russian River Valley omhelst.

Klimatologisch gezien is Sonoma Coast AVA beslist maritiem en koeler en natter dan de rest van Sonoma County. Dit komt door de nabijheid van de Stille Oceaan en de verkoelende mist die in de zomer via de Petaluma Gap de kustvalleien binnensluipt. Als gevolg van het koele klimaat zijn het Pinot Noir en Chardonnay die zijn samen goed voor meer dan 75% van de wijnen in tegenstelling tot de andere sub-regio’s. Er zijn ook aanplantingen van Pinot Gris, Zinfandel en Syrah in Sonoma Coast, maar dit zijn de duidelijke uitzonderingen.

Winderig Petaluma Gap

Net ten noorden van San Fransisco ligt Petaluma Gap AVA en is in 2017 erkend als een eigen wijnbouwgebied. Het omvat 1.600ha aan aangeplante wijngaarden. De sterke kust invloed van zowel de Stille Oceaan als de Baai van San Pablo leveren de nodige wind en mist op. Hierdoor is 75% in de sub-appellatie gewijd aan een koel-klimaat Pinot Noir en de overige 25% aan Chardonnay en Syrah.

Nieuw West Sonoma Coast

Het nieuwste wijnbouwgebied is West Sonoma Coast AVA dat in 2022 werd erkend. Het ligt in het meest westelijke deel van Sonoma County, dat het steile, wilde terrein van de kustlijn van Sonoma omhelst. Deze regio bestaat uit drie sub-AVA’s, waaronder Annapolis, de Fort Ross-Seaview AVA en Freestone-Occidental, en staat bekend om zijn aparte stijl van wijnen met een koel klimaat, gehinderd door de nabijheid van de Stille Oceaan. Van pinot noir tot chardonnay tot syrah, de wijnen uit West Sonoma hebben de neiging om de nadruk te leggen op heldere zuren, puur raskarakter en een matig alcoholgehalte.

Fort Ross-Seaview AVA is een van de meest westelijke wijnbouwgebieden in California en ligt op de heuvels ten westen van de Russian River Valley. Vanwege de grote omvang van Sonoma Coast AVA is gezocht naar specifiekere sub-appellaties. Daar is Fort Ross Seaview uit voortgekomen in 2011.

Het omvat 11.000ha  maar de appellatie is alleen van toepassing op gronden die 280m boven zeeniveau ligt, waardoor er slechts 220ha werkelijk kan worden toegewezen. Het is deze hoogte die de sub-appellatie onderscheidt van het grote Sonoma Coast, opdat mist geen vat krijgt. Het bergachtige terroir van Fort Ross-Seaview betekent dat de bodem, die grotendeels uit zandsteen bestaat, dun, rotsachtig en goed doorlatend is. De wijnstokken moeten hard werken om te overleven op deze laagvruchtbaarheidsbodems en produceren als reactie daarop lage opbrengsten van kleine druiven met geconcentreerde smaken, wat zorgt voor wijnen van hoge kwaliteit. Er is ook weinig dreiging van ziekten zoals rot en meeldauw, omdat de bodem niet veel water vasthoudt.

Opvallend Sonoma Valley

Sonoma Valley is één van de meest opvallende wijnregio’s van California en ligt in het zuidelijke deel van Sonoma County. Je vindt hier vooral Cabernet Sauvignon, Zinfandel en Chardonnay in het warme en zonnige klimaat.  Het wijnbouwgebied strekt zich uit van de kust van de Baai van San Pablo tot net ten zuiden van de stad Santa Rosa. De regio beslaat een deel van de zuidoostelijke hoek van Sonoma County met ongeveer 2.200ha onder wijnstokken. Het wordt gezien als het gebied waar Californische wijnindustrie is ontstaan.

Sonoma Valley ligt tussen de Mayacamas Mountains in het oosten en Sonoma Mountains in het westen, waarbij de Sonoma Creek het water afvoert naar de Baai van San Pablo. Het is deze rivier die de appellatie volgt. Het is het droogste gebied in heel Sonoma County dankzij de beschutting van de Sonoma Mountains. Dit was een onderscheidend punt voor de oprichting van de AVA in 1982. Het klimaat van het gebied wordt beïnvloed door de beschutte ligging tussen de heuvels, maar ook door de nabijheid van de baai van San Pablo in het zuiden, die zorgt voor een gematigde temperatuur in de wijngaard. Sonoma Valley heeft een koeler klimaat aan de zuidkant, waar mist uit de baai de wijngaarden in de vroege ochtend omhult en het rijpingsproces vertraagt.

Koel en warm in Sonoma Mountains

In het westen op de Sonoma Mountains ligt de gelijknamige Sonoma Mountains AVA met slechts 320ha. Dit is één van de weinige sub-appellaties waar het warmebloedige Zinfandel en Cabernet Sauvignon naast Pinot Noir en Chardonnay onder dezelfde appellatie groeien. De bodem is vulkanisch van aard wat een belangrijke reden is voor haar eigen AVA in 1985.

Koel en vulkanisch Bennet Valley

Ten noorden van Sonoma Mountains AVA in een kleine vallei ligt Bennet Valley AVA met slechts 265ha. Pas in 2003 heeft ze haar erkenning ontvangen. De vallei profiteert van de zeldzame combinatie van vulkanische, rotsachtige grond en matig koele mariene invloeden. In de nacht stroomt koele lucht de vallei in, waardoor er vaak mist ontstaat die de volgende dag blijft hangen totdat de zon het oplost. Een opening in de bergen laat ook koude kustwinden door in Bennett Valley, waardoor ook de temperaturen worden gematigd. Hier vinden we verrassend genoeg vooral koel-klimaat Syrah, Merlot en Sauvignon Blanc. Bijzonder is dat de telers ook de eigenaren zijn van de diverse wijnmakerijen.

Bordeaux in Fountaingrove

De meeste wijngaarden in het Fountaingrove District liggen tussen de uitlopers van het Mayacama-gebergte. Verspreid over 38.000ha hebben een handvol producenten 200ha verbouwt met klassieke Bordeaux-rassen. Hier kunnen ze hoogten bereiken tot 700m boven zeeniveau. De hellingen hebben een zonnig zuidwestelijk aspect en profiteren toch van verkoelende wind. Hierdoor hebben de wijngaarden een koeler klimaat dan die van lager gelegen wijngaarden in het zuiden. Het zorgt voor een langer groeiseizoen met dagelijkse temperatuurvariatie waardoor de druiven op tot volle rijpheid kunnen komen. De ijzerrijke vulkanische bodems bevorderen de gezondheid van de wijnstok en zorgen voor een goede afwatering en veel voedingsstoffen voor de wijnstok.

Intens Moon Mountain

In het oosten van Sonoma Valley, tegen het grensoverschrijdende Carneros AVA aan ligt Moon Mountain AVA. Deze regio produceert rijke, intens smakende wijnen van Cabernet Sauvignon en Syrah. Het beslaat 7.100ha langs de westelijke hellingen van het Mayacamas gebergte. De vulkanische oorsprong van Moon Mountain gaf de wijnmakers van het gebied aanleiding om op zoek te gaan naar een aparte AVA-titel, die in 2013 werd gegeven. De ijzerrijke vulkanische bodems van de regio verschillen sterk van de sedimentaire bodems van het omliggende gebied. Deze rode, rotsachtige bodems zijn dun, goed gedraineerd en daarom zeer geschikt voor wijnbouw. De beroemde Monte Rosso-wijngaard van Louis M. Martini, een 120 jaar oude wijngaard binnen de appellatie, is vernoemd naar deze rode bodems.

De AVA is een van de warmere delen van Sonoma County vanwege de ligging in het binnenland. De winden van zowel de Stille Oceaan als de Baai van San Pablo brengen verkoelende maritieme invloeden naar de wijngaarden. Maar tegen de tijd dat de wind over de valleibodem is gereisd, zijn ze aanzienlijk opgewarmd. De meeste wijngaarden in de regio liggen op het westen, waardoor ze worden blootgesteld aan sterker middagzonlicht. Het warmere klimaat betekent dat Moon Mountain een langer groeiseizoen kent en de druiven hebben een goed balans tussen suiker en zuurgraad.

Carneros uit Sonoma

Carneros – Sonoma is een onofficiële benaming voor wijnen uit de Sonoma County-helft van de Los Carneros AVA, gewoonlijk gewoon Carneros genoemd. Het Carneros-gebied is ongeveer 50/50 verdeeld tussen de teeltgebieden Napa Valley en Sonoma Valley. De wijnen uit het oostelijke deel van Carneros zullen de producenten labellen als Napa – Carneros. In het algemeen ziet men Carneros AVA als een sub-appellatie van Napa Valley. Het is het eerste Californische wijngebied dat wordt bepaald door klimaat en niet politieke grenzen.

Wat dit gebied uniek maakt, is de nabijheid van zowel de Stille Oceaan als de baai van San Pablo. Hierdoor bereiken mist en wind de druiven. De meeste invloed op het microklimaat van Caneros is de Petaluma Wind Gap, die een constante stroom van verkoelende lucht binnenbrengt en de warmte van de zon compenseert. Hier domineren pinot noir en chardonnay de aanplant, en de resulterende wijnen zijn delicaat met kenmerken in Bourgondische stijl. Gezien de koele omstandigheden is het ook een spectaculaire plek voor de productie van mousserende wijn.

De Californische speeltuin

De grootste en belangrijkste wijnregio van Amerika is natuurlijk California. Volgens het California Wine Institute is de staat verantwoordelijk voor 81% van de Amerikaanse wijnen. En is daarmee de 4e grootste wijn producerende regio achter Frankrijk, Italië en Spanje. Er staat 187.000ha onder wijnstokken, een lichte daling die reeds in 2015 is ingezet. Met een duizelingwekkende jaarproductie van 2.3 miljard liter wijn in 2022! De wijnstijlen variëren van koel tot zondoorstoofd en er is een breed scala van druivensoorten. Amerika is ook een beetje de speeltuin voor Californische wijnmakers; er wordt volop geëxperimenteerd.

Desondanks zijn de grootste troeven en winstpakkers Cabernet Sauvignon en Chardonnay. Maar andere druivenrassen winnen langzaam terrein. Zoals Zinfandel die lang in het verdomhoekje heeft gezeten omdat de wijnen zwaar en hoog alcoholisch waren. Weet dat Zinfandel, samen met Petite Sirah, Alicante en Carignan aan de basis stonden van de Californische wijnindustrie. Maar in handen van creatieve wijnmakers begint de “bedreigde” Zinfandel aan een opmars dankzij de Californische speeltuin. Vooral als basiswijn van oude wijnstokken (lees zo’n 60 jaar) in een “fieldblend” met Petite Sirah en Carignan die net dat beetje extra’s toevoegen. De oude wijngaarden hebben minder stokken per hectare zodat er voldoende water beschikbaar is, maar ook genoeg waterstress om de kwaliteit te verhogen. Daardoor kan de Zinfandel haar zuren behouden in het warme klimaat.

Bijzonder is dat ongeveer 80% van de wijn afkomstig is uit biologisch gecertificeerde wijnmakerijen. En meer dan de helft van de wijngaarden zijn gecertificeerd voor een duurzaamheidsprogramma.

Wat er aan vooraf ging

De Californische wijnproductie kent een rijke geschiedenis dat terug gaat naar 1860. De Spaanse Jezuïten-missionnarissen wijnstokken uit het Middellands Zeegebied in California aanplantten voor de miswijn. De Californische Goudkoorts in het midden van de 19e eeuw gaf een nieuw impuls aan de wijnindustrie. Dit kwam doordat zowel de bevolking als de vraag toenamen. Met name de provincies Sonoma en Napa profiteerden hiervan.

De eerste commerciële wijnmakerij, Buena Vista Winery opende in 1857 haar deuren. Aan het eind van de 19e eeuw brak ook in California de phylloxera-plaag uit. Hoewel zwaar getroffen, herstelde California zich snel dankzij het enten op Amerikaanse onderstokken. Tegen deze tijd waren er ruim 800 wijnmakerijen actief die 300 verschillende druivensoorten te verwerken kregen. Reeds in 1919 leek California wereldwijde erkenning te gaan krijgen, totdat de Drooglegging werd afgekondigd. Wijngaarden moesten worden ontworteld en kelders werden vernietigd. Sommige wijngaarden en wijnmakerijen konden overleven door over te schakelen op de productie van tafeldruiven of druivensap. Nog een aantal waren in staat om in bedrijf te blijven om kerken sacramentele wijn te blijven verstrekken. Productie van miswijn was een toegestane uitzondering op de verbodswetten. De meesten gingen echter failliet. Tegen het einde van de Drooglegging waren er nog slechts 140 wijnmakerijen die gestaag begonnen te groeien.

Tweede helft 20e eeuw

In de jaren 1960 was California vooral bekend om haar zoete portwijnen gemaakt van Carignan en Thompson pitloze druiven en om de goedkope tafelwijnen genaamd “jugwines”. Echter nieuwe wijnboeren stonden op die zich meer gingen toeleggen op kwaliteit. Naarmate deze verbeterde, begon de regio internationale aandacht te krijgen. Tot 1976 waar tijdens een internationale proeverij in Parijs de Californische wijnen (van Chardonnay en Cabernet Sauvignon) in een blindproeftest hoger gewaardeerd werden dan de Franse wijnen. Het resultaat was een schok in de wijnwereld, die altijd de Franse wijnen als superieur achtte. Dit is meer dan een groot compliment voor de Amerikaanse wijnmakers. Met als gevolg dat de prijs fors ging stijgen. De verkoop is altijd redelijk stabiel gebleven, maar export is zeer beperkt en vaak voor stevige prijzen.

Klimaat en geologie

California kent geologisch een zeer divers gebied dat sterk varieert aan klimaten en terroirs. De meeste wijnregio’s liggen tussen de Pacifische kust en Central Valley. Vanzelfsprekend is de watermassa van de Stille Oceaan en de baaien, zoals de Baai van San Francisco van grote invloed op de temperatuur. Dit levert een koele wind en mist om de intense zonneschijn en hitte te verminderen.

Hoewel droogte een gevaar kan zijn voor wijnbouw, valt er in principe voldoende regen en is irrigatie toegestaan. Een belangrijk risico is vorst, ondanks de milde winters. Het gebruik van windmachines, sproeiers (om de druiven te bevriezen) en smudge-potten beperken dit risico. Smudge-potten leveren vuur dat de wijngaard verwarmd en daardoor luchtcirculatie geeft in de wijngaard. Bergketens zorgen ervoor dat deze verkoelende invloeden geblokkeerd worden, waardoor gebieden als Sonoma en Napa warmer zijn. 

Tenslotte kent de staat een zeer gevarieerde geologie door het platentektoniek van de Noord-Amerikaanse en Pacifische platen. In sommige gebieden kunnen de bodems zo divers zijn dat wijngaardbeheerders besloten hebben om percelen aan te leggen om het unieke karakter van een variëteit te benadrukken. Terwijl dezelfde variëteit op het perceel ernaast met een andere bodemstuctuur andere karakters kan vertonen.

Wijnregio’s

Speeltuin in California

California heeft meer dan 187.000ha aan wijnbouwgebied. Er zijn maar liefst 149 erkende wijnbouwgebieden of te wel AVA’s verdeelt over vijf grote regio’s. Waarbij Central Valley veruit de grootste regio is. California verbouwt meer dan 100 druivenvariëteiten waarbij Cabernet Sauvignon, Chardonnay, Merlot, Pinot Noir, Sauvignon Blanc, Syrah en Zinfandel (Primitivo) de belangrijkste zijn. Maar er zijn ook diverse Italiaanse en Spaanse druivensoorten aangeplant, zoals Barbera en Sangiovese.

Californische wijnmakers wijnen maken een wijnstijl dat meer affiniteit heeft met de “Oude Wereld”. Toch zijn de meeste Californische wijnen meer eenvoudig, fruitdominante wijnen, zoals je die uit de Nieuwe Wereld ziet. Het warme weer draagt bij om zeer rijp fruit te produceren. Hiermee verschilt de wijn van Europese stijlen doordat ze meer fruitig zijn in plaats van aardse of minerale wijnstijl. Tevens liggen de alcoholgehaltes hoger, vaak meer dan 13,5 procent voor rode wijn.

Californische Sauvignon blancs zijn niet zo kruidachtig als wijnen uit de Loire-vallei of Nieuw-Zeeland en zijn zuurder. Sommige Sauvignon blanc worden opgevoed op eikenhout, waardoor de stijl verandert. Dit wordt vaak Fume blanc genoemd.

In 1998 passeerde Zinfandel de Cabernet Sauvignon als de meest aangeplante rode wijndruif in Californië. Dit was mede te danken aan de grote populariteit van White Zinfandel. Mogelijk verwarrend, maar White Zinfandel wordt ook gemaakt van de rode druivenvariëteit. Zinfandel is een krachtige, fruitige wijn met een hoge zuurgraad en een jamachtige smaak. Witte Zinfandel is een dunne, lichtzoete blush-wijn. Hoewel de druif van Europese (Italiaanse) oorsprong is, wordt Zinfandel beschouwd als een unieke druif in Amerikaanse stijl.

Wijds North Coast met bekende AVA’s

Dit omvat het grootste deel van de noordkust van California en strekt met 1.2 miljoen hectare uit tot aan de Baai van San Francisco. Van noord naar zuid meet North Coast 120km en oost naar west 60km. Ondanks de grote van deze regio, verwacht niet dat hier alleen bulkwijn vandaan komt.

Hoewel de belangrijkste appellatie North Coast AVA is, waar met name blends van massaproductie afkomstig zijn, omvat ze maar liefst 57 kwaliteit appellaties. Waaronder een paar zeer bekende zoals Napa Valley AVA, Sonoma County AVA, Rutherford AVA en Russian River AVA. Het is gebruikelijk om de sub-appellaties in te delen naar administratieve grenzen (county grenzen). Maar dat is hier niet het geval. Er wordt echt gekeken naar terroir wat van invloed is op de wijnkwaliteit. De regio kenmerkt zich als een bergachtig gebied nabij de kust. Hierdoor is de temperatuur aanmerkelijk lager in de zomer en milder in de winter dan verder landinwaarts. Verkoelende kustbriesjes, verfrissende mist en frisse berglucht zijn allemaal belangrijke ingrediënten van het terroir aan de noordkust. Deze factoren brengen een evenwicht tegen de warme, heldere Californische zonneschijn.

De gebruikelijke Californische druivenrassen die staan aangeplant in North Coast zijn Cabernet Sauvignon en Chardonnay. Deze nemen ongeveer de helft van de hele aanplant voor hun rekening. Andere belangrijke druivenrassen zijn Zinfandel (in de warmere regio’s), Pinot Noir (juist in de koelere regio’s), Merlot en Sauvignon Blanc.

Cult wijn uit Central Coast AVA

Direct aan de zuidelijke zijde van de Baai van San Francisco begint de regio Central Coast en strekt langs de kust tot aan Santa Barbara County. De eerste gecultiveerde wijngaarden waren begin 18e eeuw aangeplant. Ook hier geldt dat Central Coast AVA de belangrijkste wijnbouwgebied is, met enkele kleine maar ook grote gerespecteerde producenten. Central Coast AVA kent 56 subregio’s waarvan San Antonia Valley AVA en het eerste wijnbouwgebied San Luis Obispo Coast AVA de meest bekende zijn.

Het klimaat en de topografie variëren enorm in deze immense regio. Hierdoor is het moeilijk om te generaliseren over de wijnbouwomstandigheden. De ruige, bergachtige topografie van het gebied is tot stand gekomen door jaren van tektonische verschuivingen. De beroemde San Andreas-breuk deelt de regio van de rest van de Verenigde Staten. Deze breuklijn is tevens de oorzaak aan een brede reeks bodemsoorten.  Aan de westzijde van de breuk is er overwegend veel kalksteenrijke bodem aanwezig omdat het ooit deel maakte van een oude zeebodem. Ook zijn er gebieden met leisteen en leem in de Salinas-vallei in Monterey, en zanderige, grindachtige bodems rond de Baai van San Francisco. Over het algemeen kan je stellen dat de bergachtige streken meer kwaliteitswijnen voortbrengen. Terwijl de alluviale vlaktes meer gericht zijn op hoge opbrengsten en dus bulkwijn.

Druivenrassen

Het koele klimaat in een groot deel van de Central Coast AVA is uitstekend geschikt voor de Bourgondische variëteiten Pinot Noir en Chardonnay. Ondanks het feit dat het noordelijkste deel van de regio maar liefst 10 graden dichter bij de evenaar ligt dan Bourgondië. De hetere, meer landinwaartse gebieden van de Central Coast zijn ook goed voor Zinfandel, die is geplant in San Benito County en Paso Robles. Cabernet Sauvignon doet het goed in de hoger gelegen delen van de AVA, met name in het Santa Cruz-gebergte ten noorden van Monterey Bay.

Befaamde cultwijn

Veel van de cult-wijn Sine Qua Non zijn geëtiketteerd onder Central Coast AVA. Elaine en Manfred Krankl brachten in 1994 voor het eerst hun wijn op de markt. Elk jaar gebruikt Manfred Krankl zijn eigen kunstwerken om etiketten te maken voor de verschillende wijnen. Daarmaast brengen ze elk jaar wijnen uit onder een nieuwe naam. De filosofie van Sine Qua Non is om perfect rijpe, volle en smaakvolle wijnen te maken, die het unieke karakter van elk oogstjaar uitdrukken. Witte wijn rijpt 40 tot 60% op nieuwe eiken vaten. En rode wijnen 60 tot 100%. Verder filtert men de wijnen niet of nauwelijks.

Soms brengt Sine Qua Non ook een rosé uit, gemaakt van Grenache-druiven. De gemiddelde jaarlijkse productie van alle wijnen is ongeveer 3.500 kisten. Maar aangezien er een wachtlijst is voor nieuwe consumenten, kan het tot 10 jaar duren voordat men enkele flessen in handen krijgt. Meerdere wijnen kregen de volle 100 punten van Robert Parker.

Heet South Coast AVA

Wanneer we verder naar het zuiden afzakken, begint de Zuidkust bij Los Angeles tot aan de grens met Mexico. De regio wordt doorkruist door bergketens en biedt een hete, droge omgeving voor de wijnbouw. Hier ligt de oorsprong van de Californische wijnbouw. De Franciscaner monnik pater Junipero Serra richtte in 1769 de eerste missie op in Californië in San Diego County en plantte wijngaarden om sacramentele wijn te maken van de druivensoort Mission. In de periode voor de Drooglegging had (het huidige) South Coast AVA veruit de grootste wijnindustrie, die nog vele malen groter was dan de provincies Napa en Sanoma overtrof.  De verstedelijking heeft diepe sporen achtergelaten in de wijnindustrie. Doordat in de jaren 90 de bacteriële ziekte Pierce in de wijngaarden woedde, waardoor wijnmakers nu meer nadenken over terroir en de meest geschikte druivenrassen.

De meeste van de 12 wijnbouwgebieden liggen ten westen van het Sierra Pelona-gebergte en de Peninsula Ranges, waardoor ze kunnen profiteren van verkoelende invloed van de Stille Oceaan. Enkele gebieden uitgezonderd die meer op hoogte liggen om de hete temperaturen te verminderen. Ook de bodem is hier divers, in het noorden hebben de bergen een meer rotsachtige schaliebodem, terwijl in het zuiden dichter bij Mexico meer graniet aanwezig is. In de lager gelegen gebieden overheerst zand.

Tegenwoordig worden in de regio veel hoogwaardige wijnen gemaakt van Cabernet Sauvignon, Syrah en Chardonnay geproduceerd. Het is echter Zinfandel die hier gedijt en dichte, braamachtige rode wijnen produceert van enkele zeer oude wijnstokken.

Vruchtbaar Central Valley AVA

Ten oosten van de North Coast AVA en Central Coast AVA liggen de Coastal Mountain Ranges, een heuvelachtig gebied dat de verkoelende wind van de Stille Oceaan tegenhoudt. Central Valley, wat ten oosten van deze bergketen ligt, is de broedkamer van de landbouw van de staat. Technisch gezien bestaat Central Valley uit twee valleien, de Sacramento Valley in het noorden en de San Joaquin Valley in het zuiden. Ze komen samen in de Sacramento-San Joaquin River Delta. De aanwezigheid van zo een grote watermassa is van belang voor verkoeling maar ook de nodige irrigatie voor de 20 gevestigde subregio’s

De Central Valley produceert meer dan de helft van de druiven van de staat. De hete, droge omstandigheden die hier heersen, zijn bevorderlijk voor hoge opbrengsten, waarbij het grootste deel van de oogst naar de bulkwijnmarkt gaat. In geselecteerde subregio’s worden ook steeds meer wijnen van hoge kwaliteit geproduceerd. Druiven met een hogere natuurlijke zuurgraad, zoals Chenin Blanc, Colombard, Barbera en Chardonnay, presteren het best.

Sierra Foothills

De Sierra Foothills beslaat ruim 1 miljoen hectare van Yuba Country in thet noorden tot Mariposa County in het zuiden. De regio ligt langs de noordwestelijke uitlopers van het Sierra Nevada-gebergte dat Californië scheidt van de staat Nevada in het oosten. De wijngaarden liggen meestal op een hoogte tussen 300 en 900 meter. De uitgestrekte, agrarische Central Valley ligt ten westen van de uitlopers. Toen vignerons in 1970 het wijnbouwpotentieel van de Sierra Foothills kwamen verkennen, stuitten ze op veel oude Zinfandel-wijnstokken met extreme lage opbrengsten maar van zeer hoge kwaliteit. De 140-jaar oude Grandpere-wijngaard in Shenandoah-vallei zou de oudste nog producerende wijngaard zijn.

Het warme, hooggelegen terroir is hier zeer geschikt voor de productie van grote, rijpe, rode wijnen gemaakt van Zinfandel, Syrah en Italiaanse variëteiten zoals Barbera. De rotsachtige bodems kenmerken zich door hun een lage vruchtbaarheid. De wijnstokken graven hun wortels diep in de grond om water en voedingsstoffen te vinden met als eindresultaat een kleine opbrengst van druiven met intense, geconcentreerde smaken. De warme, zonnige dagen in het binnenland worden gevolgd door veel koelere nachten als gevolg van de neerdalende koele bergwind van de Sierra Nevada. Deze dagelijkse temperatuurvariatie zorgt ervoor dat druiven langzamer rijpen, wat leidt tot de ontwikkeling van rijke, complexe smaken en aroma’s die niet ten koste gaan van de zuurgraad. En deze combinaties leiden dus tot hoogwaardige kwaliteitswijnen.

Oogst 2023

Voor Californische wijnboeren is jaargang 2023 uitzonderlijk. De winter was ongewoon koud en nat, maar dit droeg bij aan het herstel van de vochtbalans in de bodem en stimuleerden een gezonde bladgroei, terwijl koelere temperaturen in heel Californië in het voorjaar en de zomer ervoor zorgden dat druiven zich geleidelijk ontwikkelden. Hierdoor konden de druiven genieten van een langere rijpingstijd. Veel wijnboeren voorspellen dat de jaargang 2023 een van de beste in jaren zal zijn, met wijnen met prachtige smaken, levendige zuren en een opmerkelijke balans. De oogst begon laat in heel Californië en liep twee weken tot een volledige maand achter. Veel rassen bereikten tegelijkertijd de volwassenheid, wat leidde tot een gecompliceerde oogst.

De Sauvignon Blanc van dit jaar toont een helder en schoon karakter terwijl Merlot een vroege smaakontwikkeling, uitgebalanceerde suikers en heldere zuren vertonen. Hartige tannine en complexe smaken zijn kenmerken van de Cabernet Sauvignon van dit jaar. Dit duidt allemaal op koeler dan gebruikelijk klimaat. De wijnen zijn elegant en puur, met uitgebalanceerde alcohol en uitgesproken aroma’s. En terroir zal hier een grotere rol in spelen, appellatie en bodemtype zal meer tot hun recht komen.